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AGUAS TERMALES DE KANUTI Después de unas horas de esquiar a través de la nieve profunda, Forest Wagner y yo olimos un sándwich de atún. Sabíamos que nos estábamos acercando a charcos de agua tibia.

Desde el río Kanuti congelado, avanzamos a lo largo de un arroyo abierto hacia Kanuti Hot Springs, una de las más de 100 fuentes termales en Alaska. A excepción de la parte del extremo noroeste del estado, existen aguas termales desde Attu en las Aleutianas hasta el noroeste de Brooks Range hasta lo más al sur que pueda llegar en el sureste.

La mayoría se encuentran sobre volcanes o cerca de ellos, con agua muy caliente burbujeando o saliendo vapor desde las profundidades, donde las grandes placas de la corteza terrestre se aplastan unas contra otras.

En áreas no volcánicas de Alaska como el interior, las rocas profundas y cálidas que alguna vez fueron magma son la fuente de calor. El agua que cae en forma de nieve y lluvia se filtra hasta llegar a esas rocas calientes. Sobrecalentada, esa agua sube, serpenteando hacia arriba a través de fracturas en el suelo y acumulándose en la superficie como agua humeante.

En un día blanco y ventoso de primavera que parecía pleno invierno, Forest y yo esquiamos hasta un claro y encontramos Kanuti Hot Springs, a unas 13 millas de donde la autopista Dalton cruza el río Kanuti.

Kanuti está en un campo de hierba marrón rodeado por un bosque cubierto con dos pies de nieve. El acre descongelado presentaba varias piscinas de agua caliente. Nos quitamos los guantes y metimos nuestras manos desnudas en el más grande. Tuvimos suerte: la temperatura era de unos 110 grados Fahrenheit, ni demasiado caliente ni demasiado fría.

Usando nuestras canastas de bastones de esquí como coladores, Forest y yo sacamos algas flotantes y manchas verdosas de cianobacterias. Estos microorganismos amantes del calor dan a las aguas termales sus toques de color, desde el blanco en el agua cerca del punto de ebullición hasta los amarillos y naranjas en las piscinas más frías.

Los seres vivos que flotan en el agua no son los únicos organismos exóticos aquí, 15 millas al sur del Círculo Polar Ártico. En el campo que nos rodeaba crecía un helecho cubierto de hierba conocido como mannagrass. No existe en los valles a ambos lados de Kanuti Hot Springs. Solo crece aquí y en otra fuente termal de Alaska. De alguna manera, las semillas de la planta encontraron su camino hacia este prado caliente detrás de Caribou Mountain.

Los mirlos americanos, aves redondeadas que se alimentan bajo el agua durante todo el año, viven cerca de muchas fuentes termales y los arroyos no congelados que permite el agua tibia. No vimos ninguno en Kanuti, pero un par ha anidado detrás de una cascada que emerge de Melozi Hot Springs cerca de Ruby.

Los árboles que rodean el claro de Kanuti son típicos del bosque boreal, pero Pilgrim Springs en la península de Seward alberga abetos y pinos, probablemente plantados por alguien durante la larga ocupación de ese lugar. Allí también crecen álamos balsámicos. Pilgrim Springs era el hogar de un par de grandes búhos cornudos que anidaban cuando lo visité en la primavera de 2015. Rodeadas por un océano de tundra, las aves que habitan en el bosque podrían estar viviendo toda su vida en esa isla de árboles.

En lugares como las fuentes termales de Pilgrim, Manley y Circle, la gente ha usado el agua tibia para calentar cabañas e invernaderos y ha plantado grandes campos de vegetales en el microclima del suelo cálido. Los operadores de Chena Hot Springs, conectados por carretera a Fairbanks, están generando su propia electricidad utilizando la diferencia de temperatura entre el agua fría y caliente.

Durante muchos años, los científicos e ingenieros han estudiado el potencial de las aguas termales de Alaska para proporcionar calor y energía a las comunidades que dependen del combustible diesel. Muy pocos de los proyectos han progresado más allá de las etapas iniciales. ¿Por qué? Esa razón era obvia cuando Forest y yo nos sumergimos en Kanuti Hot Springs, escuchando solo el viento silbando a través de las ramas de abedul.

Si bien he visitado una docena de fuentes termales en Alaska, solo he conducido a tres. La mayoría de ellos son como Kanuti en lugares ventosos cerca de recodos solitarios de un río, lejos de cualquier lugar al que los habitantes de Alaska llamen hogar.


Desde finales de la década de 1970, el Instituto Geofísico Fairbanks de la Universidad de Alaska ha proporcionado esta columna de forma gratuita en cooperación con la comunidad de investigación de la UAF. Ned Rozell es escritor científico del Instituto Geofísico.


Kanuti Hot Springs (Ned Rozell | Para el Imperio Juneau)

Tohru Saito se sumerge en Kwiniuk Hot Springs cerca de Elim. (Ned Rozell | Por el Imperio Juneau)

Manley Hot Springs (Ned Rozell | Para el imperio Juneau)

Pilgrim Hot Springs (Ned Rozell | Para el Imperio Juneau)

Serpentine Hot Springs (Ned Rozell | Para el Imperio Juneau)

Aguas termales de Melozi (Ned Rozell | Para el imperio de Juneau)