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Érase una vez, hace entre 50 y 57 millones de años, justo después de que se extinguieran los dinosaurios, el sureste de Alaska era un lugar mucho más cálido. Las palmeras crecían en las tierras alrededor de Kake. Un antiguo antepasado del caballo moderno aplastó sus huellas de tres dedos en el suelo pantanoso. Una fronda de metasequoia, un antepasado de la secuoya moderna, descendió a la deriva hacia la tierra, un ave del terror que no volaba era carroñera o cazada, según su teoría, y un mamífero semiacuático parecido a un hipopótamo buscaba comida.

Un equipo de científicos encontró fósiles en la isla Kupreanof que muestran signos de plantas y animales de hace entre 50 y 57 millones de años, muchos mientras se filmaban para PBS Making North America, una serie de tres partes que se emitirá a principios de noviembre.

El geólogo del Servicio Forestal de EE. UU. Jim Baichtal, el geoarqueólogo Ian Putnam, Kirk Johnson, paleobotánico y director del Museo Smithsonian de Historia Natural, y el artista de Ketchikan Ray Troll, junto con un equipo de filmación, fueron a la isla Kupreanof a principios del verano de 2014 en busca de fósiles.

Los científicos sabían que Alaska fue una vez un lugar mucho más cálido durante bastante tiempo (los cocodrilos alguna vez nadaron en el Ártico), pero ese conocimiento parece estar filtrándose al público en general más recientemente, dijo Putnam.

En este caso, el clima era tan cálido que había palmeras en latitudes muy al norte, dijo Putnam. El clima puede cambiar Lo interesante es la latitud de los continentes en ese momento. La ubicación del sudeste de Alaska es prácticamente la misma que ahora.

Baichtal había explorado estas áreas antes, pero aún no había encontrado una hoja de palma completa, dijo. La gente ha estado documentando ese tipo de hallazgos durante mucho tiempo, señaló Baichtal; un estudio del Servicio Geológico de EE. UU. de 1936 menciona fósiles en el área. Sin embargo, muchos estudios que los mencionan no recolectaron fósiles; simplemente notaron su presencia.

El período Eoceno, cuando se crearon estos fósiles, es probablemente uno de los períodos más cálidos del clima de la Tierra, dijo Baichtal.

La temperatura de la Tierra era alrededor de 14 grados Celsius (alrededor de 25 grados Fahrenheit) más alta que la temperatura promedio de la década de 1960, dijo.

Por publicaciones anteriores, sabían de un depósito particular de la edad adecuada cerca de Kake, dijo Baichtal. Hace varios años, él y Johnson habían encontrado fragmentos de palma, cícadas (un tipo de planta) e increíbles depósitos de hojas, y estaban bastante seguros de que si seguían buscando, podrían encontrar un fósil de hoja de palma entera.

Para la filmación, el equipo aprovechó algunas mareas extremadamente bajas para comenzar a extraer losas de esquisto en ese depósito.

Encontré esta capa que parecía realmente prometedora y había clavado mis cinceles allí, dijo Baichtal. Kirk dijo ¿Podrías venir aquí y ayudarnos a voltear esta losa? Esa era la losa que tenía el pequeño eohippus (huellas de un antepasado del caballo). Volví a bajar para sacar mis cinceles, y pensé que ya había llegado tan lejos, que también podría detenerme.

Cuando lo hizo, encontró un trozo significativo de un fósil de palma. Consiguieron dos trozos ese día y volvieron al siguiente por el tercero.

El fósil de la hoja de palma, que mide 6,5 pies de ancho, se encuentra ahora en exhibición en el Museo Fairbanks del Norte de la Universidad de Alaska. Con base en los sedimentos, la geóloga investigadora del Servicio Geológico de EE. UU., Susan Karl, estima que tiene entre 51 y 54 millones de años, dijo Baichtal.

Este año, Baichtal, el curador de ciencias de la tierra del Museo de los Nortes de la UAF, Patrick Druckenmiller, y el gerente de operaciones Kevin May regresaron a Kupreanof y encontraron más hojas de palma, la base de las hojas que aún no habían encontrado muchas losas que contenían miles de hojas, troncos petrificados , y grandes huellas de mamíferos como el pantodonte (un mamífero ramoneador de cuatro patas de tamaño variable; este pudo haber sido el corifodonte, un animal semiacuático parecido a un hipopótamo) y, posiblemente, un pájaro tridáctilo gigante y algunos otros más pequeños pájaros, dijo Baichtal. Esos moldes que estima tienen entre 50 y 57 millones de años.

Si bien la isla Kupreanof está demostrando tener importantes depósitos de fósiles, Alaska también tiene otros depósitos ricos: los científicos han encontrado esqueletos de dinosaurios, hojas de palma y otros fósiles antiguos no solo cerca de Kake, sino también cerca del glaciar Malaspina cerca de Yakutat, los yacimientos de carbón de Matanuska. , y otros lugares. Muchos de esos hallazgos se encuentran ahora en el Museo del Norte. Independientemente, los científicos dicen que los fósiles encontrados en el sureste son especímenes increíbles, evocadores de un tiempo lejano en un lugar ahora muy diferente.

(Animales) caminaban en estos pantanos húmedos, haciendo huellas. Las huellas se llenaron de arena, y ahora tenemos un molde de esas huellas, dijo Baichtal. Pinta una imagen realmente clara de la transición cuando básicamente los dinosaurios se habían ido, los mamíferos estaban ascendiendo y la Tierra era increíblemente cálida (el sureste de Alaska) habría sido un lugar cálido para ir a sentarse en la playa y tomar unas copas. Sus cosas poco conocidas. Es una parte genial de la geología del sudeste de Alaska.

Vea una vista previa del programa aquí: http://www.pbs.org/wgbh/nova/earth/making-north-america.html. Puede ver vistas previas de Alaska que comienzan poco después de la marca de 3 minutos.

El programa está programado para transmitirse el 4, 11 y 18 de noviembre en PBS.

Póngase en contacto con la escritora de actividades al aire libre de Juneau Empire, Mary Catharine Martin, en [email protected]

El geólogo forestal de USFS Jim Baichtal y un equipo desenterraron estas huellas de perisodáctilo cerca de Kake. Estos fósiles tienen entre 50 y 55 millones de años, y Baichtal dice que probablemente sean las huellas de Hyracotherium, un antepasado primitivo del caballo.

De izquierda a derecha, el geólogo forestal del USFS, Jim Baichtal, el director y paleontólogo del Museo Smithsonian de Historia Natural, Kirk Johnson, y el geoarqueólogo Ian Putnam posan con una losa de roca llena de fósiles de 50 millones de años.

Huellas de animales del período Eoceno, hace 50 millones de años, permanecen a lo largo de las orillas de una bahía cerca de Kake.

El geólogo del USFS, Jim Baichtal, aserra una losa de roca llena de fósiles en las orillas de una bahía cerca de Kake.

La fronda aquí es un fósil de 50 millones de años de una hoja de metasequoia, un antepasado de la secuoya moderna.

El geólogo forestal del USFS Jim Baichtal y un equipo desenterraron este fósil de hoja de palma cerca de Kake; Se estima que data de hace unos 50 millones de años, cuando el clima del sudeste de Alaska era mucho más cálido.