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A finales de agosto y principios de septiembre, la gente de Juneau comentaba con frecuencia la cantidad de orugas peludas, anaranjadas y negras en sus jardines o arrastrándose por caminos y carreteras. Estos son osos lanudos, la última etapa larvaria (o estadio) de la polilla manchada de mechón (Lophocampa maculata). La nuestra es solo una de varias especies llamadas osos lanudos, la mayoría de los cuales pertenecen a un gran grupo taxonómico conocido, en general, como polillas tigre.

Se conocen muchas cosas fascinantes sobre las polillas tigre: algunas de ellas pueden escuchar los clics del sonar de los murciélagos que buscan comida y producir sus propios clics para confundir y disuadir a un murciélago atacante. Algunos de ellos pueden extraer toxinas de las plantas poniendo un poco de saliva en una hoja y lamiendo los químicos disueltos. Algunas de las orugas tienen pelos punzantes que pueden irritar la piel humana sensible, y así sucesivamente. Pero si estas características se encuentran o no en nuestra especie es incierto.

Asimismo, no he encontrado respuestas sólidas sobre de qué se alimentan las polillas adultas de nuestra especie, dónde ponen sus huevos las hembras, o las hojas favoritas de las orugas locales. ¡Es bastante frustrante! Pero como ha dicho más de un buen naturalista: ¡El primer y más importante paso en la ciencia es hacer una pregunta! (El segundo paso es entonces preguntarlo de una manera que produzca respuestas, a menudo mediante el diseño de hipótesis comprobables). Las respuestas eventualmente emergen cuando se realizan las observaciones o experimentos correctos. Entonces, reprimiré mi frustración, por ahora, y continuaré con algunas cosas que sabemos sobre los osos lanudos, aunque seguramente surgirán más preguntas.

Los osos lanudos de bandas negras y naranjas que deambulaban a fines del verano exhiben lo que generalmente se considera una coloración de advertencia, una adaptación que les dice a los posibles depredadores que esta presa es peligrosa, venenosa o desagradable y, por lo tanto, evita muchos ataques. . Esta adaptación se comparte, por ejemplo, con los abejorros negros y amarillos, las mariposas monarca negras y naranjas y las serpientes de coral negras, amarillas y rojas, todas las cuales pueden dañar a un atacante de alguna manera, y el varias especies inofensivas que imitan esta coloración para engañar a sus propios atacantes. Pero la oruga de bandas negras y naranjas es el quinto y último estadio de la oruga, y es el único de los estadios que tiene esta coloración. Esto lleva, por supuesto, a preguntas: si la coloración de advertencia de hecho advierte a los posibles depredadores de una presa desagradable, ¿por qué se encuentra solo en el último estadio, y tampoco en la polilla adulta bronceada y amarilla?

¿De dónde viene el nombre de polilla manchada? Inspeccioné cada oso lanudo que encontré (y rescaté algunos temerarios en el camino de ciertos pisotones), pero ninguno de ellos tenía manchas detectables (y los adultos no tienen manchas).

Resulta que Lophocampa maculata tiene una amplia distribución geográfica en gran parte de América del Norte. Existen diferencias sustanciales, tanto entre regiones como dentro de ellas, en color (banda amarilla frente a naranja, ancho de bandas negras), el número y la longitud de las plumas blancas que emergen del cuerpo borroso y en la presencia de manchas oscuras a lo largo de la línea media. de la banda amarilla o naranja. Se cree que la población que se encuentra aquí pertenece a la raza que se extiende a través de las Montañas Rocosas y hacia el oeste hasta la costa en BC y Alaska. Una raza diferente se encuentra en la costa de California y otra en la costa de Washington, Oregón y la isla de Vancouver.

Se conocen manchas negras en la línea media de varias de estas razas geográficas (de ahí el nombre, supongo), pero NO de la que se pensaba que ocurría aquí. Entonces, cuando varios observadores de Juneau informaron haber visto (y fotografiado) orugas con manchas negras en la espalda, surgieron más preguntas: ¿los genes de las poblaciones costeras del sur ahora se están moviendo hacia el norte? Si es así, ¿cómo está sucediendo eso? ¿Hay cambios ambientales que favorecen las manchas?

Todos esos osos lanudos que caminaban a fines del verano buscaban un lugar para construir un capullo de hibernación. Allí pasarán el invierno, emergiendo en primavera como polillas amarillas y tostadas. Una oruga tarda muchas horas en construir un capullo con seda y sus propios pelos. ¡Mira un video de lapso de tiempo de Bob Armstrong en naturebob.com!

Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología.

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