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A las 11 am todos los días de la semana, Wade Bryson se sienta en una pequeña silla giratoria, se inclina cerca de un micrófono y escucha los problemas.

Durante los últimos ocho años, Bryson ha sido el anfitrión de Problem Corner de KINY-AM, un lugar al aire que es en parte una venta de garaje, en parte un foro público. Durante más de un cuarto de siglo, los residentes de Juneau han recurrido a Problem Corner para vender sus autos viejos, difundir noticias locales y hablar sobre los problemas que les preocupan.

Últimamente, esa charla se ha centrado en un tema en particular: el precio de la gasolina.

La mayoría de la gente sintió que los estaban estafando, dijo Bryson, porque escuchamos historias en todas las noticias sobre la caída de los precios de la gasolina, y Juneaus simplemente no estaba bajando. Eso exacerbó la frustración de todos con el alto costo de vida aquí.

En los momentos de tranquilidad del programa, Bryson solo tenía que mencionar el tema y los teléfonos se encendían, activando una luz estroboscópica en la pared del estudio para indicar una llamada entrante.

No era solo Problem Corner. A través de las redes sociales y en los correos electrónicos al Imperio, los habitantes de Juneau exigieron respuestas: ¿Por qué los precios de la gasolina de Juneau no estaban cayendo junto con el petróleo crudo y los del resto del país?

Los datos respaldan las quejas: según las cifras recopiladas por el informe diario de precios de combustible de la Asociación Estadounidense de Automóviles, los conductores estadounidenses están pagando los precios de gasolina más bajos de febrero desde 2004. El promedio nacional de los viernes fue de $1.70 por galón de combustible regular sin plomo.

En Anchorage, el promedio fue de $2.16 por galón. En Fairbanks, fue $2.46. El promedio de Seattle fue de $2.18. En Juneau, fue de $ 2.88.

Desde el verano de 2014, el precio del petróleo crudo de North Slope ha caído dos tercios. Los precios de la gasolina de Juneau han caído una cuarta parte en el mismo período.

Las cifras recopiladas por Empire, utilizando recibos del mundo real guardados por los conductores de Juneau, muestran que la diferencia entre los precios nacionales y los de Juneau ha aumentado.

En febrero de 2014, la brecha entre el minorista de gasolina más popular de Juneau, Fred Meyer, y el promedio nacional fue de 47,6 centavos por galón. Hasta el viernes, costaba $1.20.

Si bien hay señales de que la brecha se está reduciendo nuevamente, los economistas, los distribuidores de gasolina, los minoristas y otros entrevistados por Empire dijeron que la brecha existe por una variedad de razones, incluido el aislamiento de Juneaus, la falta de competencia, los problemas de la refinería y la mecánica del combustible. mercado en Alaska.

Más cerca de Seattle que de Anchorage

Olvida lo que tu tío te dijo sobre los precios en Texas y lo que tu tía compartió en Facebook sobre el costo de la gasolina en Michigan. Deshágase de Anchorage y Fairbanks también. Comprender los precios de la gasolina de Juneaus significa observar el estado de Washington y la Columbia Británica.

El combustible que traemos al sureste de Alaska proviene de refinerías en el noroeste del Pacífico, explicó Mark Miller, vocero nacional de Crowley, uno de los tres distribuidores de gasolina en Juneau. Podría ser Tacoma, podría ser Anacortes, podría ser Vancouver, BC

Aunque Juneau tiene 10 gasolineras, cada una obtiene su gasolina de un distribuidor, de los cuales Juneau tiene tres: Delta Western, Crowley (que opera bajo el nombre de Taku Fuel) y Petro Marine. Todos son alimentados por refinerías al sur. Rara vez el combustible llega a Juneau desde el interior del estado.

En 2013, según estadísticas del Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los EE. UU., Juneau importó 20.242.860 galones de gasolina. Casi 10 veces más gasolina pasó por el Puerto de Anchorage en el mismo año. Alrededor de 100 veces más pasó por Puget Sound.

Esos 20 millones de galones representan aproximadamente la mitad del consumo de petróleo de Juneaus en un año determinado. La otra mitad incluye diesel para generadores y camiones, lubricantes y combustible para calefacción para hogares y negocios.

Desde el momento en que sale del suelo a través de un pozo de petróleo, el petróleo crudo normalmente pasa por una serie de oleoductos antes de llegar a una refinería. En la refinería, se convierte en gasolina y en muchos otros productos. Si se dirige a Alaska, se transfiere a una barcaza y un remolcador lo empuja a un depósito de combustible en el sureste de Alaska. Al menos un distribuidor utiliza un depósito principal en Ketchikan, luego transfiere la gasolina a una barcaza más pequeña para enviarla a Juneau. Los otros distribuidores envían directamente.

Desde los depósitos de Juneau, la gasolina se carga en camiones cisterna, que la transportan a las gasolineras de la ciudad. Se bombea a tanques subterráneos, que alimentan las bombas que entregan gasolina a su automóvil.

Una isla dentro de una isla

La mayoría de los habitantes de Alaska vigilan el precio del petróleo crudo, después de todo es lo que respalda la mayoría del presupuesto estatal, pero no están familiarizados con los costos de los pasos entre el pozo de petróleo y la bomba de gasolina.

Eso es comprensible, dijo Denton Cinquegrana, analista jefe de petróleo del Servicio de Información de Precios del Petróleo (OPIS), que se especializa en esa información. Incluso para nosotros es difícil llegar, dijo por teléfono.

Realmente no es nada transparente, dijo Nick Szymoniak, quien en 2010 fue el autor principal de un informe que desglosa los componentes de los costos de combustible de Alaska. Ese informe, producido por el Instituto de Investigación Social y Económica de la Universidad de Alaska Anchorages para el Senado de Alaska, tiene seis años, pero varias personas familiarizadas con el mercado minorista de gasolina de Alaska dijeron que sigue siendo la mejor fuente de información.

Eso dice un alcance de información bastante bueno, dijo el presidente de Delta Western, Kirk Payne.

Payne se negó a revelar información sobre costos, al igual que los representantes de los otros distribuidores de gasolina de Juneau. No, no voy a hablar de eso, dijo.

Para el observador externo interesado en averiguar por qué un galón de gasolina cuesta lo que cuesta, solo hay cuatro ventanas confiables en el proceso: en la boca del pozo, en la refinería, a nivel mayorista y en la bomba.

El 9 de febrero, un galón de petróleo crudo Alaska North Slope se vendía en la costa oeste a 67,6 centavos, según cifras del Departamento de Ingresos de Alaska. Según datos de OPIS, un galón de gasolina pura de 87 octanos (sin etanol agregado) se vendía en la refinería a un promedio de $1.24 por galón.

Ese precio es mucho más alto que al este de las Montañas Rocosas. Históricamente, ha habido una desconexión entre Alaska y el resto del país, explicó el consultor de energía de Los Ángeles, Barry Pulliam, y hay otra desconexión entre la costa oeste y el resto del país.

Para empeorar las cosas, los problemas de refinería en California, que redujeron el suministro en la región.

Pulliam tiene una amplia experiencia en consultas con la Legislatura de Alaska y la oficina del Fiscal General de Alaska sobre cuestiones de gasolina y petróleo, y comparó la costa oeste con una isla y Alaska con una isla dentro de esa isla.

Una vez que llegas al otro lado de las Montañas Rocosas, el resto de los EE. UU. está bastante integrado en cuanto al suministro de productos, dijo. Eso hace que la competencia sea más fácil y los precios más bajos.

El analista de OPIS Cinquegrana tuvo una respuesta más concisa: ustedes están en Alaska y, a falta de una palabra mejor, están jodidos.

ventanas cerradas

En Alaska, hay poco acceso público a los costos de transporte y los gastos generales en que incurren los distribuidores y transportistas que transportan gasolina refinada desde las refinerías de Washington hasta Juneau. El estado no exige que los distribuidores publiquen sus costos y, por lo general, no lo hacen por su cuenta.

Cinquegrana especuló que la ley federal Jones, que exige que los barcos construidos en EE. UU. y las tripulaciones estadounidenses naveguen rutas entre puertos de EE. UU., podría contribuir a los altos costos de transporte. En el Golfo de México, los requisitos de la Ley Jones significan costos de transporte de 25 centavos por galón o más entre las refinerías de Texas y Louisiana y la costa oeste de Florida. En áreas donde se pueden utilizar embarcaciones con bandera extranjera, el precio comparable podría ser de tres a cinco centavos por galón.

La primera ventana de acceso a precios en Alaska está en los depósitos de combustible. El miércoles, Empire inspeccionó los tres depósitos de Juneau y preguntó el precio por galón de una compra a granel de 6500 galones de gasolina de 87 octanos, tanto entregados como para ser recogidos en el depósito. Sesenta y quinientos galones equivalen aproximadamente a la capacidad de un solo tanque del tamaño de un contenedor de envío.

Taku Oil Sales ofreció $2.80 por galón en la terminal, más impuestos. La cotización de Delta Westerns fue de $2.92 por galón, impuestos incluidos. Petro Marine ofreció el mejor precio: $2,13 por galón, antes de impuestos.

Esos precios son un tanto engañosos desde el punto de vista de alguien que compra en una gasolinera. Los grandes minoristas como Fred Meyer y Safeway generalmente operan bajo contratos a largo plazo, lo que significa que pagan un precio fijo más bajo del mayorista. Su costo real se mantiene confidencial.

Los funcionarios corporativos de Safeway y Fred Meyer no respondieron a las preguntas enviadas por correo electrónico y telefónicas sobre sus ventas de gasolina, y la mayoría de los propietarios y gerentes de las estaciones de servicio de Juneau hablaron solo extraoficialmente, si es que lo hicieron.

La excepción fue Steven Fuller, quien durante los últimos tres años ha administrado Fishermens Bend en Auke Bay. El viernes, sus surtidores de gasolina registraron $2,65 por galón, el precio más bajo en Juneau. Pero pregúntele por qué tiene el precio más bajo de la ciudad y se queda en blanco.

No tengo idea, dijo. He estado haciendo todo igual desde que lo tomé hace tres años.

en la bomba

Fuller dijo que su distribuidor es Petro Marine, y su última compra tuvo un costo por galón similar a la cotización proporcionada a Empire. Hay muchos otros gastos entre el precio de los distribuidores y el publicado en la bomba, dijeron Fuller y otros.

Desde la electricidad hasta los impuestos a la propiedad, las gasolineras tienen los mismos gastos que cualquier otro negocio, dijeron varios gerentes de estaciones al Empire. Esos gastos se tienen en cuenta en el costo de la bomba.

Hay seguro contra incendios e inspecciones de tanques de combustible que el estado requiere una por año, y una inspección de terceros cada tres años más planificación de respuesta a derrames y seguro para cubrir el costo de un derrame si ocurre uno. Lo mismo es cierto para los distribuidores.

Tienes que cumplir con todas las regulaciones gubernamentales, pagar impuestos y todo ese tipo de cosas que conlleva el funcionamiento de un negocio, dijo Miller.

Es mucho más que simplemente venir y sacar combustible de un tanque, dijo Fuller. No es algo barato con seguros y ese tipo de cosas. Cuesta mucho tener la gasolinera aún funcionando.

Algunos gerentes de estaciones de servicio de la competencia señalaron que Fishermens Bend no tiene un ser humano trabajando en sus bombas, todas funcionan con tarjeta y ahorran dinero de esa manera. Todas las demás estaciones de servicio de acceso público en Juneau tienen al menos un empleado en el lugar, y algunas también tienen estaciones de servicio en el lugar con mecánicos.

También hay un número importante de impuestos sobre la gasolina. El gobierno federal cobra 18,4 centavos en impuestos por cada galón de gasolina vendido. El estado agrega otros 8.95 centavos (las propuestas para aumentar ese impuesto, el más bajo de la nación, aún no han ido a ninguna parte). La Ciudad y Municipio de Juneau agrega un impuesto a las ventas del 5 por ciento. Por un galón de gasolina vendido por un mayorista a $2.80, eso es 14 centavos.

Competencia, o falta de ella

Los costos de transporte, el mercado aislado de gasolina de la costa oeste, los costos de las operaciones minoristas, el costo de distribución y los impuestos representan gran parte de la diferencia de precios entre Juneau y el exterior, pero es posible que no la representen toda.

En 2002 y nuevamente en 2008, la oficina del Fiscal General de Alaska llevó a cabo investigaciones en todo el estado para determinar si los distribuidores y/o las refinerías estaban trabajando juntos para manipular el precio de la gasolina a medida que bajaban los precios del petróleo crudo. En ambos casos, Pulliam fue contratada como consultora por el Departamento de Derecho de Alaska. En ambos casos no se encontró manipulación.

Pulliam dijo que los precios actuales de Juneau no indican necesariamente que esté ocurriendo algo anticompetitivo; simplemente significa que esa es la naturaleza de cómo funciona la competencia donde hay menos proveedores.

Alaska no tiene una ley de aumento de precios. Los votantes han dicho repetidamente que quieren permitir que los mercados decidan los precios, y eso significa que los distribuidores y las gasolineras pueden cobrar lo que quieran. La ley se infringe solo si los competidores trabajan juntos para fijar los precios.

Pulliam dijo que la ley no significa que las estaciones no puedan comparar precios e igualarlos.

Tal vez he decidido que quiero estar dos centavos por debajo de ti o dos centavos por encima de ti, dijo, ofreciendo un ejemplo hipotético. Si usted y yo fuéramos los únicos tenderos en la ciudad y la barcaza llega todos los meses, tal vez podamos tener una idea de cómo cotizan y compiten entre sí.

En un mercado puramente nivelado sin barreras de entrada, un competidor externo podría entrar y obligar a bajar los precios. Eso sucede al este de las Montañas Rocosas, donde una importante infraestructura significa que el petróleo y la gasolina pueden moverse fácilmente, y los competidores pueden ganarse unos a otros en precio. En un lugar como Houston, los precios se mueven MUY rápido, dijo Pulliam.

Szymoniak dijo que ese no es el caso en el sureste de Alaska, donde alguien que pretenda competir en precio tendría que establecer una infraestructura de distribución completa. No hay depósitos de combustible sin usar o infrautilizados en Juneau, y un nuevo competidor también tendría que organizar el transporte en barcazas a Juneau desde el estado de Washington o la Columbia Británica.

Los problemas de transporte contribuyen a la lentitud de los cambios de precios. Miller dijo que Crowley envía una barcaza al norte cada 20 días; las barcazas de otros distribuidores llegan semanal o quincenalmente.

Cuando una barcaza llega a un depósito, su combustible se bombea a un tanque que puede tener combustible dentro. Si eso sucede, el precio del combustible en el tanque recién llenado es el promedio del combustible viejo y el combustible nuevo, con el promedio ponderado por cuánto combustible era viejo y cuánto era nuevo.

En 2010, Szymoniak y sus coautores escribieron que el ritmo del transporte y la falta de presión externa crean un retraso de unos dos meses entre la refinería y el surtidor de gasolina en partes de Alaska alejadas del Railbelt. Si el precio de una refinería cambia en enero, según el informe, el precio de la bomba de gasolina podría no cambiar hasta marzo.

Las estadísticas aportadas por los conductores de Juneau y la Administración de Información de Energía federal concuerdan con esa evaluación. Es posible que los precios no estén cayendo tan rápido como afuera, pero están comenzando a caer y se avecinan cambios más grandes, dijo Pulliam.

Estamos viendo que los precios en la costa oeste caen bastante rápido aquí en la última semana más o menos, dijo. Todavía no has visto el movimiento en el sudeste, pero espero que comiences a verlo bastante pronto.

Cuando las llamadas se detienen

En la primera semana de febrero, los habitantes de Juneau dejaron de llamar a Problem Corner para quejarse de los precios de la gasolina. Llegaron las ventas de garaje normales, y también la charla política y electoral, pero ya nadie hablaba del precio del combustible.

En Fred Meyer y Safeway, el precio publicado de la gasolina decía $2.99 ​​por galón.

Habíamos roto esa barrera psicológica, dijo Bryson. Nadie habló de eso después de eso; No recibí ni una sola llamada.

A partir del viernes, el precio de Fred Meyer se situó en $ 2,92 por galón, no es el más bajo de la ciudad, pero tampoco el más alto.

Sentado en los estudios KINY, Bryson dijo que cree que Juneau no solo estaba molesto por los precios, la gente estaba molesta porque no sabían por qué.

Cuando no había una explicación, cuando no había una razón allí, ahí era cuando yo estaba como, espera un segundo, esto es lo que le da mala reputación a las empresas, dijo. Si todos lo entendieran, sería mucho más aceptable. Vas a estar dispuesto a pagar un poco más si lo entiendes.

Los precios de la gasolina han caído por debajo del nivel de $3 en Juneau por primera vez en años, visto aquí en Safeway el miércoles.

Los precios de la gasolina han caído por debajo del nivel de $3 en Juneau por primera vez en años, visto aquí en Safeway el miércoles.