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Comido por lobos, encontrado muerto en un camino, atropellado por un camión: estas son las formas en que los puercoespines me regalan sus púas.

La recolección tradicional de púas implica arrojar una manta sobre la espalda del puercoespín, y cuando el puercoespín sale de debajo de la manta, las púas quedan pegadas a la tela.

Les explico estos detalles de cosecha a mis nietos, Timothy y Jackson. Han venido al campamento de pesca para ayudarme a recolectar púas de puercoespín.

Los puercoespines norteamericanos, Erethizon dorsatum, abundan en la isla de Wrangell. Nunca he cazado ni comido un puercoespín, pero la gente me dice que son deliciosos. Uso plumas en mi arte y mi sobrina nieta Maleah hace joyas para pagar los gastos adicionales en la universidad de Dartmouth.

Los puercoespines se encuentran en la mayoría de las áreas boscosas de Alaska, aunque no se encuentran en la isla Príncipe de Gales en el sureste de Alaska y las islas vecinas al oeste.

Entrego a Timothy y Jackson gafas de seguridad y guantes para el proceso. Extiendo el puercoespín muerto sobre una mesa cubierta con bolsas de papel.

La recolección de plumas se lleva a cabo en una mesa de limpieza de pescado en Mickeys Fishcamp en Wrangell. (Fotógrafa de Vivian Faith Prescott)

Ah, se me olvidaba, hay que darle las gracias al puercoespín, digo. Gunalchesh, puercoespín. Repiten después de mí. Le agradecí al puercoespín cuando lo descubrí por primera vez en el bosque. Recuerdo arrodillarme en el suelo húmedo cerca de las raíces de un árbol y darle las gracias a la hermosa criatura antes de poner su cadáver en una bolsa.

Los puercoespines pueden vivir hasta 30 años, a menos que

¿Cómo murió? pregunta Jackson.

El abuelo Mickey dice que probablemente sea un lobo, digo yo. Le doy la vuelta al puercoespín. La parte inferior del vientre casi ha desaparecido como si un lobo u otro carnívoro le hubiera dado la vuelta para comérselo. Estos pelos de la parte inferior no son espinosos, pero también ayudan al puercoespín a trepar a los árboles. Examinamos los puercoespines de grandes pelos largos y cola gruesa y musculosa. Los puercoespines usan sus colas para escalar y para defenderse.

Hablando de árboles, ¿has oído la historia del puercoespín y el castor? Les cuento la historia de su cultura Tlingit sobre el origen de las estrías en la corteza del árbol de la cicuta, que tiene todo que ver con un puercoespín y un castor, una historia llena de saberes ecológicos tradicionales.

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Mientras cuento la historia, les muestro a mis nietos cómo sacar las plumas. Timothy tira suavemente con los alicates y las púas salen. Jackson lo intenta y hace lo mismo. Los apilamos en un plato de papel.

Xalakch es la palabra tlingit para puercoespín, digo. Suena como (pero no del todo) xuth-uck-uch. Jackson prueba la palabra. Timoteo no dice nada. Lo animo de nuevo y lo intenta. Suena bastante bien.

Seguimos tirando de las púas con las manos enguantadas, usando unos alicates pequeños o dando golpecitos con una toalla pequeña. Hay varios métodos probados y verdaderos de recolección de plumas. Algunas personas usan fideos de piscina o toallas para presionar suavemente contra las púas. Sobre la recolección de púas, la Dra. Dolly Garza dijo: Mi hermana y yo íbamos en coche por el circuito trasero de Juneau con una almohada vieja y esponjosa y golpeamos puercoespines muertos para quitarles las púas. Otros clavan la piel con tachuelas y usan un cuchillo presionado contra la piel, mientras tiran suavemente.

Timothy y Jackson Pearson cosechan púas de puercoespín en Mickeys Fishcamp en Wrangell. (Vivian Faith Prescott | Para el Capital City Weekly)

La cría de puercoespín se produce en noviembre o diciembre. Para atraer a un puercoespín hembra, un puercoespín macho salpica a la hembra con orina. Si no está lista para aparearse, sacuda la orina y se vaya.

Los artistas clasifican las plumas en cuatro categorías: grandes/gruesas, largas/finas, finas y extrafinas. Las plumas de cola grandes y gruesas son para cubrir grandes áreas en bordados de plumas, en tuberías y trabajos con manijas, y para flecos. Para el trabajo con púas en telar, los artistas usan las púas largas y delgadas que se encuentran en la espalda de los puercoespines. Las púas de cuello fino son ideales para bordar, y las púas realmente delgadas cerca del vientre son ideales para quilling de líneas. En el conocimiento tradicional tlingit, las plumas específicas son perfectas para aretes. Un kishataagan significa púas ubicadas en la parte trasera del puercoespín. Y xaaw es la palabra para pelo de puercoespín o púas.

No guardamos los pelos largos porque este puercoespín lleva muerto un tiempo y apesta bastante. Pero la gente cosecha los largos pelos de puercoespín para hacer tocados, máscaras y joyas, además de otras cosas artísticas. Uso púas de puercoespín para mis esculturas de técnica mixta. Las plumas han adornado flores de cerámica marina, un ojo de luna gigante y una mujer puercoespín. La mujer puercoespín es una escultura de medios mixtos hecha de cerámica marina floral que se encuentra en nuestra antigua playa de basureros. El modelo de la mujer puercoespín es Maleah, y la escultura está cubierta con unas 100 púas e incluye un arete hecho por Maleah.

Los puercoespines solo tienen un bebé llamado puercoespín. El período de gestación es de alrededor de 210 días o siete meses.

Las plumas generalmente se limpian, pero no siempre. Enjuago los míos y no los tiño. Los artistas de las plumas usan agua jabonosa caliente para remojarlas y limpiarlas hasta que estén de color blanco brillante. Quitar los aceites hace que sean más fáciles de teñir y la decoloración puede dañar las púas, haciéndolas quebradizas.

¿Adivina cuántas púas tiene un puercoespín promedio? Pregunto. Este es un pequeño puercoespín, pero ¿adivinen?

Timothy adivina 50,000 y Jackson adivina 5,000.

¡Treinta mil! Yo digo. Eso es mucho.

Detalle de primer plano de las púas de las púas de puercoespín. (Vivian Faith Prescott | Para el Capital City Weekly)

Para proteger a la madre puercoespín, nace un puercoespín en un delgado saco placentario, que se rasga nada más nacer.

Timothy parece un poco preocupado. No te preocupes, no los cosecharemos todos, digo, tanto como podamos.

Damos palmaditas y tiramos de las púas. Me quito los guantes y saco una pluma grande y gorda con los dedos desnudos. lo sostengo Golpéalo suavemente, digo mientras cada uno se quita un guante. Levanto la púa y cada uno de ellos la toca con la punta de los dedos.

Cada pluma tiene alrededor de 800 púas cerca de la punta.

Hablamos de la historia y tiramos de las plumas durante otra hora, hasta que su capacidad de atención se desvanece. Llenamos varios recipientes con púas y clasificamos las púas extrayendo los pelos.

Bueno, finalmente digo, creo que obtuvimos la mayoría de las plumas.

Los puercoespines bebés nacen con los ojos abiertos, cubiertos de pelo largo y púas suaves. Aproximadamente una hora después del nacimiento, las suaves púas se secan y endurecen, y el bebé puede usarlas como protección.

Me inclino sobre el puercoespín. Algún día tus plumas colgarán de las orejas de alguien o decorarán una pared. Lanzo mi cabello a un lado para mostrarles a mis nietos los aretes de puercoespín de Maleahs que estoy usando.

Rhiannon Wenzel modela los aretes de púas de puercoespín de su hermana en Wrangell. (Foto cortesía | Maleah Wenzel)

Mi dedo sacude las plumas y mi regalo de aretes de puercoespín baila sobre mis hombros a la luz de la tarde.


La escritora y artista de Wrangell, Vivian Faith Prescott, escribe la columna Planet Alaska con su hija, Vivian Mork Yilk.