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Walter Harper, que está enterrado junto a su novia Frances Wells en el cementerio Evergreen de Juneaus, vivió una vida breve y maravillosa. Nació en 1893 de Arthur Harper, apodado el padre del Klondike, y Seentahna, una mujer Koyukon Athabascan. Arthur murió de tuberculosis en un sanatorio de Arizona, dejando a Walter sin recuerdos de su padre. El niño creció en Athabascan y no comenzó a aprender inglés hasta que era un adolescente en la misión de St. Mark en Nenana. Allí, el archidiácono episcopal Hudson Stuck reconoció en él algo especial y contrató a Harper como guía e intérprete. Su relación se profundizó hasta que Stuck llegó a considerar a Harper un hijo. Viajaron miles y miles de millas a través de Alaska en trineos tirados por perros y botes. Ellos, junto con Robert Tatum y Harry Karstens, fueron los primeros en llegar a la cima del Denali. En el último año de vida de Walters, los dos hicieron un circuito invernal de seis meses aún más desalentador desde Fort Yukon a Kotzebue, luego a lo largo de la costa hasta la isla Herschel y de regreso a Fort Yukon. Cuando Walter Harper y las otras 352 personas a bordo del Princess Sophia fallecieron más tarde ese año, Hudson Stuck perdió tanto a un hijo como a su visión de lo que esperaba que llegara a ser Alaska. Alaska perdió algo igualmente devastador, aunque menos tangible.

La vida inconclusa de Harper me persigue casi tanto como las cosas asombrosas que hizo en sus 25 años. Solía ​​perder el sueño por el hecho de que nadie había publicado una biografía completa de él, preocupado de que esta persona excepcional solo fuera olvidada cada vez más con cada año que pasaba. Eso cambió este invierno, cuando recibí una copia anticipada de Mary F. Ehrlanders Walter Harper, Alaska Native Son. Ehrlander, director de Estudios del Ártico y el Norte y profesor de historia en la Universidad de Alaska Fairbanks, ofrece una base histórica sólida y fascinante para comprender a Harper. El libro está increíblemente bien documentado, es accesible y conmovedor. Se lee como un trabajo de amor y quiero decir muchísimo trabajo. Solo puedo imaginar la cantidad de tiempo que Ehrlander pasó investigando documentos enterrados y conectando todos los puntos para crear esta maravillosa representación. Rápidamente se hizo evidente que yo no era el único que había perdido el sueño por querer que la historia de Harper se contara con más detalle.

Ehrlander registra muchas anécdotas, a menudo sutiles, para dar vida a Harper. Ella describe una de las bromas de la infancia que le gustaba jugar:

Su truco favorito era asustar a las personas que dormían en tiendas de campaña abiertas. Él y sus amigos ataban un duro trozo de pescado seco a una tira de tendón de caribú y deslizaban el otro extremo sobre la punta del durmiente. En poco tiempo, un perro se tragaría con avidez el pescado y despertaría a la persona, causando una conmoción.

Otra historia, que ejemplifica su buen humor ante la adversidad, es la de Stuck y Harper. Habían estado desplazándose durante días a lo largo de la costa ártica con fuertes vientos y la temperatura ambiente nunca superaba los cuarenta grados bajo cero. La entrada del diario de Harpers solo dice algo de resfriado para el cinco de abril.

Hay múltiples historias de Stuck y Harper dejando todo lo que estaban haciendo para tratar de salvar la vida de personas enfermas o heridas que a menudo corren por la naturaleza en situaciones menos que ideales para hacerlo. Ahí está la historia del sueño de Harpers de cazar un oso polar y la locura que resulta. Está la parte sobre Walter bromeando con su hermana para que no se preocupe, que todavía la amaba, mientras se preparaba para casarse con Frances, una enfermera que trabaja en Fort Yukon. Hay una multitud de otras historias, que me dejaron con una mejor perspectiva y apreciación de Harper.

Las fotografías, muchas de las cuales no había visto antes, aportan mucho a la narrativa. Ya sea una imagen de Harper cargando a un niño pequeño y sonriente en St. Marks, Stuck y Harper escalando Denali, o un hermoso retrato de Frances Wells, son inmediatos, conmovedores e inquietantes. La última imagen de Harper es particularmente desgarradora, lo ves sentado en un esquife, vistiendo un traje y sonriendo con alegría sin adulterar. Él y Stuck acababan de terminar su circuito ártico de invierno de seis meses y el verano de viajar por el río visitando pueblos. Está a punto de casarse e irse al este a estudiar para convertirse en médico misionero, con el plan de regresar para servir a su pueblo. No creo que nunca olvide esa foto. Unos meses después de que lo tomaran, el Princess Sophia se hundió.

Los habitantes de Alaska deben agradecer a Mary F. Ehrlander por ayudar a mantener viva la historia y el legado de Harper. Este es un libro importante, uno que recomendaría a cualquier persona interesada en la historia de Alaska o un ser humano inspirador y visionario.


Bjorn Dihle es un escritor de Juneau. Su primer libro es Haunted Inside Passage: Ghosts, Legends and Mysteries of Southeast Alaska. Puedes contactarlo o seguirlo en facebook.com/BjornDihleauthor.


Walter Harper, William Thomas y Hudson Stuck in Dawson, agosto de 1916. Cortesía de University of Nebraska Press.