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Un viaje con marea baja a uno de nuestros sitios rocosos intermareales siempre brinda una variedad de placeres y algunos tesoros. ¡Quizás vea a mi cangrejo ermitaño rojo brillante favorito! O encuentre una linterna de Aristóteles, el aparato de alimentación de los erizos de mar, que puede ser todo lo que queda de las entrañas de un desafortunado erizo demolido por un cuervo. O tal vez atrape a un buccino en el acto de poner huevos. Siempre divertido.

Acechando bajo las rocas y las algas, encontraré peces pequeños y esbeltos. A veces llamados anguilas o blenios, no lo son: en nuestra área, por lo general son gunnels o pricklebacks, y me centraré aquí en algunos que residen en la parte superior de la zona intermareal. Pasan toda su vida en la zona intermareal, lo que significa que no están sumergidos en agua de mar durante una parte importante de cada día. Por supuesto, cuanto más arriba en la zona intermareal se encuentran, más largo es el período no sumergido, que ocurre dos veces al día. La mayoría de los peces no pueden con eso; incluso tenemos una expresión, como pez fuera del agua, para describir a alguien completamente fuera de su elemento.

Gunnels y pricklebacks, sin embargo, se las arreglan bien con las mareas bajas. Ellos (y muchas otras especies de peces, de muchos tipos diferentes) pueden respirar aire. Los peces que respiran aire en todo el mundo logran esta hazaña de muchas maneras diferentes: por ejemplo, algunos usan sus vejigas natatorias, o varias partes del tracto digestivo, o cámaras especiales sobre las branquias. Gunnels y pricklebacks pueden respirar aire, usando branquias y piel, como lo hacen en el agua. Se informa que su respiración es tan efectiva en el aire como en el agua, aunque el estrés prolongado podría alterar eso.

Para comenzar esta discusión, permítanme presentar algunos conceptos básicos sobre la respiración (ya sea en el aire o en el agua). La respiración se trata de 1) llevar oxígeno al cuerpo y luego a las células, donde los miniórganos llamados mitocondrias hacen el trabajo de oxidar los carbohidratos y crear energía para hacer funcionar todo el cuerpo, y 2) deshacerse del dióxido de carbono, que es uno de los subproductos de la oxidación de esos carbohidratos, para que el interior de las células y del cuerpo no se vuelva demasiado ácido (lo que interfiere con muchos procesos). Tanto las branquias como la piel realizan estas funciones, pero las funciones relativas de esos órganos difieren entre las especies.

Las branquias de la mayoría de los peces son largas, delgadas y delicadas, por lo que exponen mucha superficie para la absorción de oxígeno y la eliminación de dióxido de carbono. Pero tales branquias tienden a colapsarse cuando están fuera del agua. Los peces intermareales hacen lo que se llama una compensación: tienen branquias más cortas y no tan delicadas, lo que reduce su tendencia a colapsar, pero sacrifican parte de la superficie para la difusión de los gases respiratorios. Las branquias más cortas y robustas también reducen el riesgo de desecación en el aire.

Tanto las branquias como la piel deben mantenerse húmedas para que el oxígeno se difunda y el dióxido de carbono se difunda. Entonces, cuando la marea está baja, estos residentes intermareales pueden sumergirse y salir de pequeñas piscinas o revolcarse en lugares húmedos, por ejemplo.

Un espinoso común en nuestra zona intermareal superior se conoce como espinoso de cresta de gallo alto llamado así por la cresta prominente en la parte superior de su cabeza. Sin embargo, esa cresta tiende a permanecer plana cuando este pez oscuro no está sumergido, lo que dificulta la identificación segura para los no expertos, en la mayoría de las condiciones de campo. En esta especie, las hembras tienden a ser más grandes que los machos (a la misma edad), y los machos compiten por los privilegios de apareamiento con las hembras. Vale la pena competir por las hembras grandes, porque ponen más huevos que las hembras pequeñas. Los huevos se ponen debajo de las rocas, donde la hembra los cuida durante aproximadamente un mes: enrollándose alrededor de la bola de huevos pegados, abanicándolos para aumentar el flujo de agua oxigenada y protegiéndolos.

También vemos cañones de media luna en la zona intermareal superior. Estos a veces se identifican fácilmente por las marcas de color claro a lo largo de los lados, pero me dijeron que algunos individuos son oscuros, por lo que diferenciarlos de otras especies oscuras puede no ser fácil en el campo. Aparentemente, los cañones de media luna se han estudiado menos que los espinosos de cresta de gallo alta, pero ambos padres (pero a veces uno o ninguno) a menudo cuidan los huevos, que se ponen debajo de las rocas. La mayoría de los otros gunnels y pricklebacks en nuestra región son relativamente raros u ocupan partes más bajas de la zona intermareal, y en algunas de estas especies, el cuidado de los padres lo realizan los machos.

Otro pez pequeño es común en las partes altas de la zona intermareal: el escultor de marea. Como su nombre lo indica, normalmente vive en las pozas de marea que deja la marea que retrocede. También respira aire, usando las branquias, el revestimiento de la boca y la piel. A veces, las condiciones en la poza de marea de su hogar se vuelven bajas en oxígeno o demasiado ácidas; esto podría suceder especialmente durante la noche cuando todos los organismos continúan respirando y produciendo dióxido de carbono pero no hay fotosíntesis para usar ese dióxido de carbono. O la luz del sol podría calentar demasiado la piscina. Luego, estas pequeñas esculturas a menudo eligen abandonar sus estanques, ya sea parcialmente solo exponiendo la cabeza al aire o completamente, descansando sobre malezas o rocas cercanas o, ocasionalmente, arrastrándose a otro estanque de marea. Se dice que son bastante buenos para regresar a su estanque de origen si son desplazados.

Este pez es inusual porque los machos y las hembras copulan y el esperma del macho se deposita dentro de la hembra, pero los huevos en realidad son fertilizados después de la puesta. Obviamente, esto contrasta con la mayoría de los otros peces, en los que los machos y las hembras desovan liberando espermatozoides y huevos en el agua. No hay cuidado de los padres.

Estos peces intermareales enfrentan muchos riesgos además de la desecación y las dificultades respiratorias. A pesar de que han escapado de muchos depredadores en mar abierto, hay depredadores terrestres oportunistas que pueden encontrarlos. Por ejemplo, los cuervos y las cornejas juguetean entre las algas y hurgan debajo de las rocas, a veces obteniendo un premio; el visón se sumerge en las pozas de marea o remueve las rocas. Y nosotros, que amamos explorar el intermareal rocoso, inevitablemente hacemos más daño del que nos gustaría.

Gracias al Dr. KL Martin, Universidad de Pepperdine, por sus útiles referencias y consultas.


Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología.


Un gran pájaro negro sostiene una cresta alta de cresta de gallo que arrebató de debajo de las algas. (Foto cortesía / Bob Armstrong)