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Marcada por conos de metal y una franja bien definida de 20 pies de ancho, la frontera de Alaska con Canadá es una de las grandes hazañas de la topografía de la naturaleza.

El límite entre Alaska y Canadá tiene 1,538 millas de largo. La línea es obvia en algunos lugares, como el valle del río Yukón, donde las cuadrillas han cortado una línea recta a través del bosque en el meridiano 141. El límite es invisible en otras áreas, como la cumbre del monte St. Elias de 18,008 pies.

A principios de la década de 1900, los trabajadores cementaron monumentos fronterizos hechos de aluminio y bronce y de 2,5 pies de altura a lo largo de gran parte de la longitud de los límites.

El país que conforma la frontera es uno de los más salvajes de América del Norte. Abarcando una brecha igual a la distancia entre San Francisco y St. Louis, la línea de la frontera toca solo una ciudad: Hyder en el sureste de Alaska.

A partir de 1905, topógrafos y otros trabajadores de la Comisión Internacional de Límites se adentraron en este desierto para grabar en el paisaje un nuevo límite político.

La frontera era desconocida en 1867, cuando Estados Unidos compró Alaska a Rusia por dos centavos el acre. Un tratado de 1825 entre Rusia y Gran Bretaña, entonces el poder controlador de Canadá, describió el límite siguiendo una cadena de montañas en el sureste paralelas a la costa del Pacífico, pero en algunos lugares no existían tales montañas.

La frontera indefinida en el sureste se convirtió en un problema durante la fiebre del oro de Klondike a fines de la década de 1890, cuando los funcionarios canadienses solicitaron la propiedad de Skagway y Dyea, lo que permitiría a los canadienses acceder a los campos de oro de Klondike sin cruzar suelo estadounidense.

Para resolver la disputa en 1903, el presidente Theodore Roosevelt reunió a un comité de tres estadounidenses, dos canadienses y el presidente del Tribunal Supremo de Inglaterra. El representante británico, Lord Richard Alverstone, se puso del lado de los tres estadounidenses y el comité rechazó las reclamaciones canadienses por cuatro votos contra dos.

Con un límite acordado, el siguiente paso fue el inmenso trabajo de inspeccionarlo y marcarlo. En 1904, cuadrillas de hombres de EE. UU. y Canadá comenzaron a trabajar en la península del sudeste de Alaska. Usaron botes, caballos de carga y mochilas para llegar a las remotas montañas del sureste.

En un esfuerzo típico, un equipo canadiense dirigido por HS Mussell en 1911 buscó un punto fronterizo cerca del Monte St. Elias. La tripulación desembarcó un barco en el áspero oleaje de la Bahía del Desencanto y transfirió cientos de libras de equipo al pie de un glaciar. Con la ayuda de 10 nativos, el equipo abrió un camino a través de la maleza enmarañada e instaló un tranvía aéreo a través de un arroyo glacial que los nativos consideraron demasiado peligroso. Sin escoltas locales, la tripulación subió al glaciar Malaspina usando trineos e identificó el punto límite en un pico sin nombre.

Para 1913, las tripulaciones más al norte habían marcado la línea recta del meridiano 141 desde el océano Ártico hasta el lado sur del glaciar Logan. Dejaron atrás 202 obeliscos con forma de pequeños monumentos a Washington que ahora bordean la frontera.

Un hombre que trabajaba con la Comisión Internacional de Límites a principios del siglo XX posa junto a uno de los más de 200 obeliscos que bordean la frontera entre Alaska y Canadá. (Foto cortesía | Biblioteca de fotos de la NOAA)

Thomas Riggs fue jefe de equipo de la Comisión Internacional de Límites. Pasó ocho veranos, que calificó como los más felices de su vida, marcando la frontera. Después de que su equipo empató en la sección final de la frontera al este de McCarthy en 1914, describió sus sentimientos por el trabajo en la naturaleza salvaje con un breve telegrama a su supervisor a fines de agosto de 1914:

LAMENTAR MI TRABAJO COMPLETADO.


Desde finales de la década de 1970, el Instituto Geofísico Fairbanks de la Universidad de Alaska ha proporcionado esta columna de forma gratuita en cooperación con la comunidad de investigación de la UAF. Ned Rozell [email protected] es escritor científico del Instituto Geofísico. Una versión de esta columna se publicó en 2001.