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Juneau. Era un Día de la Bastilla fresco y despejado, el 14 de julio de 2017, cuando entramos en el Tracy Arm and Fords Terror Wilderness Area en el M/V Liseron, recorriendo el sudeste de Alaska desde Sitka hasta Juneau. El hielo había bloqueado el acceso al glaciar Dawes (llamado glaciar Young por John Muir en 1879) al final del fiordo Endicott, luego de un deslizamiento de tierra informado la semana anterior por barcos que intentaban ingresar al área. Elegimos aventurarnos por el fiordo alternativo, Tracy Arm, e intentar visitar los glaciares Sawyer y South Sawyer. Tuvimos éxito en ambas cuentas y nos sorprendió lo que encontramos.

En particular, vimos una enorme barra de arena en la base del glaciar Sawyer, lo que indica que ha llegado a esa etapa de recesión en la que deja de ser un glaciar de marea y se convierte en un glaciar alpino. Si bien es probable que continúe arrojando algo de hielo en el agua de mar de los fiordos durante las próximas semanas y meses, a medida que el río de hielo que fluye continúa empujando el valle, sus días como creador de fiordos parecen haber terminado.

Esto marca el final de un retiro que probablemente ha durado más de 270 años, con el final de la Pequeña Edad de Hielo a mediados del siglo XVIII. El glaciar Sawyer estaba varias millas más arriba en el fiordo cuando John Muir lo vio por primera vez, llevado allí en una canoa alquilada por un grupo de habitantes de Alaska Stikine Tlingit en 1879. En ese momento, Muir se deleitaba con los acantilados y cascadas similares a Yosemite de la zona. junto con sus flores silvestres y pájaros. Sus compañeros tlingit apreciaron el glaciar como una parte poderosa y potencialmente peligrosa del paisaje, y una excelente área para cazar focas. El glaciar se ha retirado más rápidamente en la última década, la década más calurosa registrada. Ha saltado hacia atrás más de una milla con cascadas de hielo que ocasionalmente obstruyen el fiordo con tantos icebergs que la mayoría de los barcos no pueden entrar. Grandes extensiones de lecho rocoso recién expuesto atestiguan la velocidad y el alcance de la retirada.

El glaciar South Sawyer ha sido en gran medida inaccesible durante los últimos dos años, ya que su rápido retroceso también ha producido una enorme cantidad de hielo, que obstruyó el fiordo e impidió que la mayoría de los barcos se acercaran lo suficiente para verlo. El glaciar saltó hacia atrás aproximadamente una milla solo en 2015, revelando una nueva isla, pero rápidamente llenó el fiordo frente a él con hielo compacto en el proceso. El flujo inusualmente abundante de hielo se ha producido como resultado de que el glaciar haya llegado a un punto en su recesión donde se derrama por una pendiente pronunciada. El final del glaciar durante los últimos dos años ha estado al pie de esta pendiente, donde el hielo cae sobre una pared de lecho rocoso que pronto se revelará como otra impresionante pared escarpada en este majestuoso fiordo históricamente celebrado. Justo más allá de la siguiente curva en el glaciar, se cruza con un gran brazo tributario, que se suma a la presión que empuja hacia abajo el río de hielo a medida que cae en cámara lenta acelerada. La pared de roca, sobre la cual el hielo se está derramando actualmente desde el lado sur, se eleva a más de 1,000 pies sobre el nivel del mar. La cascada de hielo, por lo tanto, cae en cascadas en torrentes congelados a veces directamente sobre la cresta de 1,000 pies hacia el fiordo de abajo. El hielo azul profundo, más típico de la cara de un glaciar al nivel del mar, se puede ver a esa gran altura, donde las grietas en la superficie revelan sus profundidades a medida que se inclina sobre el acantilado debajo de él.

Es un espectáculo raro y magnífico para presenciar, con los azules profundos que contrastan con el hielo blanco brillante, un festín para los ojos de los pocos que han tenido la oportunidad de verlo, debido al volumen de hielo que se abre camino fuera del fiordo. Las cabras montesas se encuentran entre los pocos que pueden apreciar los rápidos cambios que se están produciendo, así como muchos cientos de focas comunes que se han aprovechado de las abundantes oportunidades nuevas que brindan las propiedades inmobiliarias del iceberg. Las focas se arrastran sobre el hielo cada primavera y otoño para dar a luz y mudar, respectivamente. El año pasado, los guardabosques del Bosque Nacional Tongass contaron 800 focas frente al glaciar, un número mucho mayor que el encontrado en años anteriores.

A medida que el hielo continúa cayendo y derritiéndose, el glaciar South Sawyer revelará nuevas vistas de la naturaleza profunda, y dentro de unos años se revelará el próximo glaciar tributario que viene de un valle hacia el sur. Este glaciar actualmente sin nombre también está disminuyendo en altura y probablemente seguirá a sus vecinos y predecesores para hacer una salida rápida hacia las montañas más altas a la vuelta de la esquina. Propongo llamarlo Glaciar Al Gore, en reconocimiento al ganador del Premio Nobel de 2007 y ex vicepresidente que ha hecho todo lo posible para advertir a la gente sobre los efectos de nuestro consumo excesivo de combustibles fósiles. Gore acaba de publicar otro libro, An Inconvenient Sequel: Truth to Power (Rodale Inc., enero de 2017), junto con una película que lo acompaña, que describe nuestra peligrosa situación en relación con la crisis climática internacional y cómo debemos estar a la altura de las circunstancias. para prevenir un nivel mucho mayor de alteración del clima y la química oceánica.

Las temperaturas medias de verano e invierno del sureste de Alaska continúan aumentando, y los glaciares continúan colapsando verticalmente a medida que retroceden, con arena y rocas nuevas expuestas visibles en toda la región, fácilmente visibles desde los aviones que viajan hacia y desde Juneau en un día despejado.

El glaciar Sawyer sigue siendo hermoso y vale la pena visitarlo, pero no pasará mucho tiempo antes de que, al igual que el glaciar Muir en el Parque Nacional Glacier Bay, desaparezca en algún rincón de la montaña y se convierta en una celebridad olvidada de nuestro pasado más frío. El calentamiento global y la desestabilización del clima avanzan, junto con la creciente acidificación de nuestros océanos, y nos presionan con una pregunta muy importante. ¿Cuándo dejaremos de escuchar a las personas que evitan la ciencia, la razón y los hechos, y seguiremos el consejo de los muchos líderes que nos han instado a hacer una transición de los combustibles fósiles a las tecnologías de energía sostenible? No estamos haciendo ningún favor a las focas al ignorar la relación de causa y efecto entre nuestro uso desenfrenado del antiguo carbono secuestrado y el cambio total de nuestros ecosistemas a un estado tan inestable que apenas son habitables para muchas especies. Está mucho más allá del tiempo para el cambio. El retiro de Sawyer Glaciers llega como la muerte de un canario grande y frío, haciéndonos saber que es hora de salir de la mina de carbón de una vez por todas.

Kenneth OBrien tiene una Maestría en Ciencias en Recursos Naturales de la Universidad de Wisconsin. Ha trabajado como naturalista durante los últimos cinco años a bordo de embarcaciones de varias empresas. Este es su noveno verano en Alaska. Él y su esposa Karen trabajan en proyectos de educación sobre ballenas jorobadas para Maui Whale Trust y Alaska Whale Foundation.

Glaciar South Sawyer el 14 de julio de 2017. (Foto de Kenneth O Brien)

Una foca en uno de los icebergs del glaciar Sawyer. (Foto por Kenneth O'Brien)

Se pueden ver focas sobre los icebergs en el glaciar Sawyer. (Foto por Kenneth O'Brien)