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Este ensayo considerará el cuidado parental masculino en aves y mamíferos. Tanto las aves como los mamíferos evolucionaron de los reptiles, y algunos reptiles antiguos tenían el cuidado parental de al menos uno de sus padres, pero los reptiles modernos no tienen registro de cuidado parental masculino, por lo que serán ignorados aquí. Como ocurre con los peces y los anfibios, los factores que rigen la evolución de los patrones de cuidado de los padres son sin duda varios y aún están sujetos a debate e investigación futura.

El cuidado biparental es lo habitual entre las aves: ambos padres cuidan de las crías en más del 90 por ciento de las especies de aves. Las hembras a menudo incuban los huevos, pero su macho puede alimentarla mientras lo hace y los machos generalmente ayudan a alimentar a los polluelos. Este es el caso de los cucharones americanos, por ejemplo; como dijo uno de mis técnicos de campo, durante nuestro estudio intensivo de esta especie: ¡No hay papás muertos! De hecho, incluso sabemos de un padre trabajador que crió solo a algunos de sus polluelos, después de que su pareja desapareciera. El macho de pingüino emperador va un paso más allá: incuba un solo huevo en sus pies palmeados mientras su pareja se hace a la mar y se alimenta; luego ambos cuidan al pollito.

En algunos grupos taxonómicos de aves, incluidos los colibríes y los urogallos, las hembras generalmente hacen todo el trabajo mientras que los machos salen corriendo para encontrar más hembras. Pero incluso en estos grupos, hay especies inusuales en las que ambos padres brindan cuidado parental; la perdiz blanca de sauce es un ejemplo local.

Aún más inusuales son las especies de aves en las que los machos incuban y cuidan a los polluelos por sí mismos.

Estos son algunos ejemplos: las hembras de playero manchado a menudo ponen una nidada de huevos y dejan que el macho haga la incubación y la vigilancia mientras ella procede a poner otra nidada (con el mismo o un macho diferente) que ella incuba y cuida; este es un patrón que se encuentra en varias aves playeras.

En dos de las especies de kiwi de Nueva Zelanda, el emú australiano y varias otras especies, los machos incuban y cuidan a los polluelos solos. Los casuarios de las selvas tropicales de Australia y Nueva Guinea también tienen machos trabajadores, que incuban los huevos durante semanas y luego cuidan a los polluelos durante meses. Son feroces defensores de sus pequeñas familias: Un día en la selva australiana me encontré con una familia de casuarios; todos buscábamos frutos caídos. Imagina mirar hacia arriba desde el suelo del bosque y ver un pájaro muy grande, casi tan alto como tú y con garras que podrían desgarrarte, mirándote desde unos pocos metros de distancia. ¡Puedes apostar que me disculpé por mi presencia de la manera más abyecta y discretamente me retiré bastante rápido!

¿Qué pasa con los mamíferos? Prácticamente por definición, las hembras son las que alimentan a los bebés, y la lactancia se considera lo más caro que hace una hembra de mamífero. La dependencia de los bebés de la leche materna significa que las mujeres siempre están involucradas en el cuidado de los padres, por lo que el cuidado uniparental por parte de los hombres no es una opción. El cuidado biparental no es común, pero se informa que los machos están estrechamente involucrados con el cuidado de los padres en aproximadamente el 5 por ciento de todas las especies de mamíferos. Los casos más conocidos incluyen carnívoros y primates, pero el cuidado regular de los machos también ocurre en otros grupos. Aquí hay unos ejemplos:

Entre los carnívoros, los machos de zorros y lobos llevan regularmente comida a sus crías. Los machos de los perros mapaches asiáticos participan en todas las formas de cuidado de los padres, excepto en la lactancia, y también cuidan a la hembra durante el proceso de nacimiento. Los machos de las manadas de perros salvajes africanos llevan comida a las madres lactantes y a los cachorros.

Los babuinos y macacos machos cargan a los bebés, lo que puede ayudar a proteger a los bebés de los depredadores o extraños intrusos. Sin embargo, esta situación es más compleja que eso, porque el macho también puede obtener beneficios directos: un macho con un bebé en sus brazos sufre menos agresión por parte de otros machos y también puede ganar el favor de la madre del infante. Y si hay una pelea entre machos, los infantes corren un gran peligro. En algunos pequeños primates del Nuevo Mundo llamados tamarinos, incluido el tití cabeciblanco, los machos cargan y cuidan regularmente a los bebés. Según los informes, los machos del tití bicolor en peligro de extinción realizan la mayor parte del cuidado de los padres, excepto la lactancia.

Los caballos salvajes y las cebras viven en grupos, a menudo un harén de machos con hembras y potros. Los machos defienden a sus crías y a las hembras de los depredadores.

Es un herbívoro raro que ayuda a alimentar a los jóvenes, pero los castores machos lo hacen: regularmente ayudan a construir escondites invernales de ramas de las que se alimenta toda la familia, pero especialmente los jóvenes que aún están creciendo; también ayudan a mantener las presas que forman las piscinas que protegen el albergue y facilitan el transporte de ramas. Se quedan con el resto de la familia en el albergue durante el invierno, interactuando y brindando calor corporal. Entre los roedores más pequeños, los machos del ratón ciervo de California supuestamente crían a las crías, manteniéndolas calientes hasta que puedan regular su propia temperatura corporal. Los machos de campañol de la pradera esconden comida, crían y acicalan a los bebés, e incluso los recuperan si deambulan fuera del nido.

Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología.