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En la mina de oro de Kensington, el trabajo nunca se detiene. Los mineros realizan voladuras, excavaciones y acarreos subterráneos las 24 horas del día. El resultado final es un concentrado de oro que se envía a las refinerías de todo el mundo, que luego lo procesan en varios productos.

El concentrado en sí se ve básicamente como una tierra muy fina, pero con pequeñas motas de oro que brillan en él. Para obtener ese concentrado, miles de toneladas de roca del interior de la mina deben triturarse y filtrarse a través de tinas de agua.

La mina ha estado funcionando durante 10 años a unas 45 millas al norte de Juneau en una península junto a Berners Bay, y los propietarios Coeur Alaska quieren que siga funcionando durante al menos otros 10. La compañía presentó recientemente una solicitud para modificar su Plan de Enmienda de operaciones 1 (POA1) que extendería la vida útil de la mina hasta 2033.

Las instalaciones de la mina de oro de Kensington el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

Para hacer eso, la compañía tendría que expandir su infraestructura existente para aguas residuales y roca, que tiene el potencial de un impacto ambiental significativo, según el Servicio Forestal Nacional.

El Servicio Forestal ha comenzado el proceso para redactar una declaración de impacto ambiental (EIS) complementaria según lo exige la Ley Nacional de Protección Ambiental (NEPA).

Los impactos ambientales de la minería han sido una fuente de controversia a lo largo de los años, especialmente debido a los desastres ambientales ocurridos en la región en el pasado. En 2014, se derrumbó una presa en la mina Mount Polley en la Columbia Británica, Canadá, que envió más de seis mil millones de galones de aguas residuales a lagos y ríos.

Antes de que la mina Kensington pudiera siquiera comenzar a operar hace una década, fue demandada por un grupo ambientalista local en un caso que llegó hasta la Corte Suprema.

La empresa sostiene que sigue los más estrictos estándares ambientales y está comprometida con la protección del medio ambiente.

Kensington recientemente le dio a Empire y otros medios un recorrido por las instalaciones de la mina para mostrar cómo funciona la mina en la práctica y demostrar su compromiso con la regulación ambiental.

Llegar allí

Una de las tres entradas o portales a la mina de oro de Kensington el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

El recorrido comenzó a las 5 am cuando los mineros pasan por seguridad y suben a los autobuses en Engineers Cutoff en Mendenhall Valley. Muchos de los mineros viven en las instalaciones mientras trabajan, pasando dos semanas de trabajo y dos semanas de descanso. Otros viven en Juneau y hacen el viaje diario. Según Coeur Alaska, unas 45 personas hacen el viaje cada día.

Luego, los autobuses salen por la carretera hasta un muelle en Yankee Cove, donde los mineros abordan un bote que los lleva a la mina a unas 45 millas al norte de Juneau, junto a Berners Bay.

La instalación de la mina cuenta con dormitorios, comedor, sala de recreación y gimnasio para uso de los empleados. Dado que los mineros trabajan las 24 horas, están abiertos todo el tiempo para acomodar a los mineros en varios turnos.

Dormitorios en la mina Kensington con Lions Head Mountain al fondo el lunes 14 de octubre de 2019 (Peter Segall | Juneau Empire)

Solo hay tres entradas a la mina, y antes de ingresar, todos deben tener equipo de seguridad que incluye casco con faro, botas con punta de acero, chaleco reflectante y respirador de emergencia que filtra el humo y otros químicos peligrosos. La mina también tiene respiradores, que pueden proporcionar una hora de oxígeno, colocados estratégicamente en toda la mina.

Afuera de la entrada de la mina hay un puesto de control donde todos deben ingresar o colocar un latón en un tablero que le indica al personal quién está en la mina y en qué sección se encuentran. Los mineros también registran la entrada y la salida en una carpeta que registra la hora y la fecha.

Mark Kiessling, gerente general de la mina Kensington, mueve una etiqueta de latón utilizada para rastrear cuántas personas hay actualmente en la mina el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

dentro de la mina

Dentro de la mina hay largos tramos de carreteras sin iluminación, tuberías y cables que llevan electricidad, agua y aire corren a lo largo del techo de la mina.

Mary Beth Gust, operadora de la planta de aviones, explica el funcionamiento de la planta el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

Hay una serie de instalaciones dentro de la mina, tales como plantas de procesamiento y un taller para el mantenimiento de todos los equipos utilizados en la mina.

El mecánico móvil Jesse Vaughn habla sobre el mantenimiento de equipos en The Shop, una instalación de reparación subterránea en la mina de oro de Kensington el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

La mina tiene 28 millas de camino subterráneo en varios niveles. Los caminos suben o bajan en espiral para llegar a los distintos niveles donde se lleva a cabo la minería. Las escotillas de emergencia se instalan para proporcionar rutas de escape para los mineros en caso de una emergencia.

El gerente general de la mina Kensington, Mark Kiessling, muestra un tubo de escape para ser utilizado por los trabajadores en caso de una emergencia el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

La roca se extrae de la mina mediante una combinación de perforación y voladura. Luego, se extrae de la mina en enormes camiones Caterpillar que llevan la roca para procesarla o a un vertedero de roca si no tiene valor económico.

Después de ser triturado, el mineral que contiene oro se introduce en el molino, que tritura aún más la roca y la alimenta a través de una serie de cubas.

Bolas de molinos de acero que esperan ser cargadas en un tambor enorme donde se utilizan para triturar rocas de la mina, el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

El oro se somete a un proceso que lo hace hidrofóbico, lo que significa que se aleja del agua.

El concentrado de oro flota en la parte superior de esas tinas y luego se procesa más antes de recolectarse en bolsas masivas que se envían.

Concentrado de oro, el producto final producido por Kensington Gold Mine el lunes 14 de octubre de 2019. Luego, el concentrado se vende a empresas que refinan aún más el producto. (Peter Segall | Imperio Juneau)

Coeur siempre está buscando nuevas vetas de mineral, y hay un laboratorio en el sitio donde se puede analizar el contenido de oro de la roca. El laboratorio también se utiliza para probar la calidad del concentrado de oro antes de enviarlo.

La gerente de laboratorio, Vanessa Watson, tiene oro del proceso de prueba de calidad en la mina Kensington el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

Aguas residuales y relaves

El proceso de extracción del concentrado de la roca requiere mucha agua y, a su vez, produce mucha agua residual.

Después de ser utilizada en el procesamiento, el agua se envía a una instalación de tratamiento de relaves (TTF) y una planta de tratamiento de agua. Es el TTF que ha sido la mayor fuente de controversia en el pasado.

La planta de tratamiento de relaves y el lago Upper Slate en la mina Kensington el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

En 2005, después de que Coeur obtuviera los permisos del Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE. UU., el Consejo de Conservación del Sudeste de Alaska (SEACC), el Sierra Club y Lynn Canal Conservation Inc. demandaron a la empresa alegando que los permisos violaban las disposiciones de la Ley de Agua Limpia.

Ese caso fue decidido en la Corte Suprema de EE. UU. en 2009, que falló a favor de Coeur. En 2013, Coeur pagó por una auditoría independiente de la mina Kensington que encontró que, en general, Kensington cumple con las operaciones y los informes para todas las autorizaciones con solo unas pocas excepciones.

Los ecologistas están preocupados por los relaves, que, según la Agencia de Protección Ambiental, son porciones de desechos triturados gruesos y finos del material extraído. Los relaves generalmente se almacenan permanentemente en los lagos de almacenamiento.

Coeur trata continuamente el agua que entra en su TTF en una planta de tratamiento de agua cercana. Una vez que Coeur abandone el sitio, conectará el TTF con el cercano Upper Slate Lake, pero eso ocurrirá solo una vez que el agua en la instalación de tratamiento cumpla con los estándares estatales de calidad del agua.

Continuaríamos tratando hasta alcanzar esos niveles (de calidad del agua), dijo el gerente general de Kensington, Mark Kiessling, y si no pudiéramos alcanzar esos niveles, continuaremos tratando y tratando y tratando.

Coeur quiere elevar la altura de la presa en la instalación de tratamiento en 36 pies para permitir otros cuatro millones de toneladas de relaves, según los documentos de la empresa.

Los miembros del personal de SEACC han expresado su preocupación por los planes de Coeurs, pero aún no han hecho una declaración oficial.

La instalación de tratamiento de relaves en la mina de oro de Kensington el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

Drenaje de roca ácida

Uno de los problemas informados en la auditoría de 2013 fue la presencia de drenaje ácido de roca o ARD. ARD es cuando se forma agua ácida cuando ciertos tipos de roca interactúan con el agua superficial, según la EPA. La auditoría informó que Coeur había estado intentando tratar el problema con una cubierta de hormigón.

La efectividad del concreto dental para prevenir el ARD amerita una mayor consideración y se debe seguir abordando, según la auditoría.

La planta de tratamiento de agua en la mina de oro de Kensington. El agua de la instalación de tratamiento de relaves se trata aquí antes de volver a colocarla en el lago de almacenamiento. 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

A principios de este año, la EPA llegó a un acuerdo con Coeur sobre las violaciones encontradas en Kensington, incluida la descarga de drenaje de roca ácida.

En un artículo de opinión escrito para Empire, Kiessling dijo que esas violaciones tenían varios años y no reflejan el estado operativo actual de la mina. Kiessling dijo que la compañía envía informes mensuales y anuales a las agencias estatales y federales, y que esas agencias inspeccionan la mina de manera rutinaria.

Coeur Alaska es propiedad de Coeur Mining Inc., con sede en Chicago, que tiene minas y proyectos en toda América del Norte.

El Servicio Forestal actualmente está aceptando comentarios públicos sobre el plan de enmienda de Coeurs. Se aceptarán comentarios hasta el 7 de noviembre y se pueden hacer por teléfono, fax, correo postal o en línea en el sitio web del Servicio Forestal.

Trabajadores dentro de la mina de oro de Kensington el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire) Trabajadores dentro de la mina de oro de Kensington el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

La planta de pasta dentro de la mina de oro de Kensington el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

El gerente del molino Wayne Colwell en el molino de la mina de oro de Kensington el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

Un lingote de oro con un valor aproximado de $100,000, según el personal de la mina Kensington el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)

Las montañas Chilkat cruzando el canal Lynn desde el extremo occidental de las instalaciones de la mina el lunes 14 de octubre de 2019. (Peter Segall | Juneau Empire)


Comuníquese con el reportero Peter Segall al 523-2228 o [email protected]