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Por Mark Thiessen

Associated Press

TALKEETNA Dallas Seavey está a punto de convertirse en el mejor campeón de mushing, pero también está lo suficientemente seguro de sí mismo como para decir que, gane o pierda, la carrera de este año en Alaska será la última, al menos por un tiempo.

El campeón defensor que cumplió 35 años el viernes está empatado con Rick Swenson en la mayor cantidad de victorias en la Iditarod Trail Sled Dog Race, con cinco. Swenson, un hombre de 71 años conocido como el Rey de Iditarod, ganó sus títulos entre 1977 y 1991 y corrió por última vez la carrera de trineos tirados por perros más famosa del mundo en 2012, el año en que Seavey ganó la primera.

Seavey tiene su oportunidad de hacer historia en la carrera número 50 de la Iditarod, que comienza en Anchorage el sábado. Corrida por primera vez en 1973, la carrera de casi 1,609 kilómetros (1,000 millas) lleva a los mushers y sus equipos de perros por el terreno implacable de Alaska, incluidas dos cadenas montañosas, el río Yukón congelado y el hielo traicionero del mar de Bering para terminar en la antigua ciudad de Gold Rush de Nome, en la costa occidental de Alaska.

Estoy realmente emocionado por esta carrera. Sabes, esto es importante para mí, dijo Seavey a The Associated Press la semana pasada en su casa en Talkeetna, a unas 100 millas (161 kilómetros) al norte de Anchorage. Es uno grande para el Iditarod.

Seavey creció alrededor del mushing y la tradición de su familia está impregnada de la carrera. Su abuelo, Dan Seavey, corrió en el primer Iditarod y aún practica papillas de forma recreativa a sus 80 años. El padre de Dallas, Mitch, ganó títulos en 2004, 2013 y 2017.

Pero si Dallas Seavey no gana su sexta corona este mes después de ganar también en 2014, 2015 y 2016, no está del todo seguro de cuántas carreras más le quedan.

Dijo que estaba indeciso incluso sobre postularse este año. Habiendo crecido en el deporte, Seavey dijo que ha visto cómo la gente corre la carrera año tras año casi por costumbre o por la sensación de que tienen que hacerlo.

Seavey dijo que lo que quema a los atletas es que no sienten que tengan la opción de irse. Dijo que cree que es hora de que ejerza esa opción.

Todavía estoy entusiasmado con el mushing, tal vez más que antes. Todavía quiero seguir creciendo como musher, pero Iditarod es solo una forma en que podemos ser musher, dijo Seavey, quien también opera un negocio de turismo de mushing en Talkeetna.

El padre soltero dijo que quiere pasar tiempo con su hija, que cumplirá 12 años en unos meses.

Me divertí mucho con ella estos últimos dos años en los que pasamos mucho tiempo, solo uno a uno, haciendo cosas, divirtiéndonos o simplemente viviendo la vida, pasando el rato, dijo.

Una vez que ella esté fuera de la casa o tenga más de su propia vida y los papás ya no sean tan geniales, probablemente volveré a hacer mushing, pero no voy a hacer ese compromiso ahora, dijo Seavey.

Seavey dijo que no es tan tonto como para decir que se retira.

No tenemos que hacer ninguna declaración o gran anuncio o proclamación, dijo.

En cambio, se adhiere al concepto de vivir un año a la vez.

Siento que este es el último por un tiempo, dijo. Vamos a superar este.

El inicio ceremonial regresa a Anchorage luego de ser cancelado el año pasado debido a la pandemia. El objetivo de Iditarods no es transmitir el COVID-19 a los residentes de las aldeas que sirven como puntos de control de carrera a lo largo del largo camino a Nome.

Los mushers, que deben estar vacunados para participar, se mantendrán aislados del público, lo que significa que más allá de gritar por encima de una valla, los fanáticos no podrán interactuar como lo harían normalmente con los mushers durante la ceremonia de inicio o el reinicio competitivo al día siguiente en Willow, a unas 75 millas (121 kilómetros) al norte de Anchorage.

Hay 49 mushers en la carrera de este año, incluidos los ex campeones Martin Buser, cuatro veces ganador corriendo en su 39° Iditarod, el campeón de 2019 Pete Kaiser y el ganador de 2018 Joar Leifseth Ulsom. Otro ex campeón en la carrera es el padre de Seavey, Mitch.

Quince mushers se han retirado, incluido el campeón de 2020 Thomas Waerner de Noruega. Ganó la carrera justo cuando la pandemia se estaba apoderando. Debido a las prohibiciones de viaje, estuvo atrapado en Alaska durante meses tratando de llegar a casa y finalmente pudo viajar en un avión antiguo que iba de Alaska a un museo en Noruega.

Pero ahora piensa que el hecho de que no firmó oficialmente su salida de los EE. UU. y viajó cuando los funcionarios le dijeron que esperara le costó porque no se le permitió viajar a los EE. UU. este año. Iditarod me ayudará a obtener una visa deportiva para poder viajar el próximo año, dijo Waerner a The Associated Press a través de Facebook Messenger. No es una buena sensación no correr la 50(th) Iditarod.

Musher Nic Petit se retiró de la carrera el miércoles después de indicar en Facebook que simplemente no podía esquivar a COVID. Los oficiales de carrera confirmaron que el cuatro veces campeón Jeff King correría en lugar de Petits. King corrió la carrera por última vez en 2019.

Personas por la Ética en el Trato de los Animales sigue siendo el mayor crítico de la carrera. La organización ha estado apuntando a patrocinadores de renombre de la carrera y este año obtuvo una victoria cuando un hotel de Anchorage que ha sido la sede de la carrera durante tres décadas dijo que terminaría su asociación con Iditarod el próximo año.

Los funcionarios del Lakefront Anchorage Hotel culparon del cambio al efecto de la pandemia en los negocios, pero la medida fue anunciada por sus propietarios, Millennium Hotels and Resorts, un día antes de que PETA planeara protestar frente al Millennium Knickerbocker Hotel Chicago.

El cinco veces campeón de Iditarod, Dallas Seavey, se muestra el 22 de febrero de 2022 jugando con Ace, uno de sus perros en su perrera en Talkeetna, Alaska. Seavey está empatado con el musher Rick Swenson en la mayor cantidad de victorias de Iditarod en la historia, y Seavey está buscando su sexto título cuando la Iditarod Trail Sled Dog Race comience el sábado 5 de marzo en Alaska. (Foto AP/Mark Thiessen)