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Por Mary F.Wilson

Probablemente hay más de dos o tres millones de tipos de hongos, aunque taxonómicamente se conocen menos de unos doscientos mil. Qué extrañas criaturas son: no plantas, aunque sus células tienen paredes, como las plantas, y no animales, aunque, como los animales, no pueden producir su propio alimento y tienen que consumir otros organismos. Los hongos son su propio linaje evolutivo, de hecho un reino, que puede haberse separado de los reinos vegetal y animal hace mil millones de años.

Se necesitarían varios libros para describir todas las cosas extrañas y maravillosas que tienen los hongos: algunos son parásitos o patógenos, muchos son descomponedores de materiales orgánicos, algunos son mutualistas con otros organismos, algunos son cultivados por hormigas o termitas, y ciertas avispas ponen sus huevos juntas. con las esporas de los hongos que pudren la madera, cuya actividad de descomposición hace que la madera sea comestible para las larvas de avispas, y así sucesivamente. Algunos hongos pueden resistir la intensa radiación ultravioleta y cósmica, algunos pueden vivir en los respiraderos hidrotermales de aguas profundas, algunos pueden crecer en alcohol o productos derivados del petróleo. Algunos son bioluminiscentes

Así que los hongos son intelectualmente cautivadores en muchos sentidos, pero este ensayo no pretende llenar una estantería. Pasemos a algunos hongos que cautivan de otras maneras.

Por ejemplo, tome el hongo sangrante visualmente cautivador, a menudo colorido (Hydnellum peckii, en el que las esporas se encuentran en los dientes debajo de la tapa), también conocido, más apetitosamente, como el hongo de las fresas y la crema. Forma asociaciones de micorrizas mutualistas con muchas plantas. Cuando es joven, parece un hongo relativamente anónimo. Más tarde, sin embargo, comúnmente desarrolla burbujas rojas llenas de líquido en la superficie blanca. Muchas setas a veces tienen gotitas húmedas en su superficie, gotitas que no se deben a la lluvia, el rocío o la niebla, sino más bien a la excreción del exceso de agua por parte del propio hongo. Este proceso se llama gutación, y es algo que también hacen las plantas, generalmente en los bordes de las hojas. Bien, eso puede explicar las burbujas llenas de líquido en este hongo, pero ¿por qué el líquido es rojo? ¿El hongo también se está deshaciendo de algunos subproductos metabólicos? O hay alguna otra función?

Todavía otros hongos llaman la atención debido a sus cautivadores hábitos de alimentación. Resulta que hay más de 200 especies de hongos carnívoros; comen animales. Este hábito está muy extendido entre los hongos, habiendo evolucionado de forma independiente en varios linajes diferentes. Las presas pueden ser amebas, colémbolos o, muy comúnmente, nematodos.

Los hongos de melena peluda a menudo crecen a lo largo de los márgenes de los caminos cubiertos de hierba y, a veces, en los patios traseros; son carnívoros. (Foto cortesía / Matt Goff, Sitkanature.org)

Los nematodos o gusanos redondos son un tipo común de invertebrado que vive en el suelo y en la madera podrida; los hongos los capturan en una variedad de formas. Los hongos ostra son descomponedores de madera, cuyas hifas filamentosas crecen a través de la madera en descomposición (ocasionalmente produciendo el hongo reproductivo portador de esporas fuera de la madera). Según los informes, el simple contacto con las hifas de estos hongos es suficiente para paralizar a un nematodo, gracias a una toxina especial, y finalmente el gusano se reduce a un aguanieve digerible por una hifa que penetra en el cuerpo de la presa. Otros, como los hongos de melena peluda, producen una protuberancia adhesiva (o, en algunos casos, ramas de hifas adhesivas especiales) que también inmoviliza a una presa cautiva, que luego se digiere de manera similar. Otros hongos forman bucles o anillos de filamentos de hifas; algunos anillos se cierran de golpe alrededor de un nematodo rastrero con acciones mecánicas rápidas, mientras que otros son pegajosos y sujetan al nematodo de esa manera; aún otros pueden usar ambos métodos de captura. Luego, una hifa penetra en el cautivo y digiere el interior.

La astucia de los hongos carnívoros conoce pocos límites: al menos algunos hongos carnívoros atraen activamente a los nematodos con olores que imitan a los alimentos o las señales de apareamiento. Además, la sola presencia de un nematodo puede, en algunos hongos carnívoros, inducir la formación de una trampa.

Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On the Trails aparece todos los miércoles en Juneau Empire.