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El 22 de abril conmemoramos el centenario del derrumbe de la mina Treadwell que precipitó el cierre del complejo minero de fama mundial en la isla Douglas.

The Treadwell (1882-1922) fue el primer proyecto exitoso de desarrollo a gran escala de Alaska e incluyó cuatro minas contiguas: The Treadwell, 700-Foot, Mexican y Ready Bullion.

Durante sus años pico, Treadwell fue la operación minera de oro más grande que existía y fue fundamental en el desarrollo de la economía y la comunidad de Juneau.

Impulsadas por abundante energía hidroeléctrica, las minas funcionaron las 24 horas del día, los siete días de la semana, excepto en Navidad y el 4 de julio. Los mineros trabajaron por encima y por debajo del suelo para abastecer a cinco molinos con 5.000 toneladas diarias de mineral, un récord mundial en ese momento.

Después de que se extrajo el oro de la roca triturada, una mezcla de agua y roca de desecho viajó en tuberías de relaves desde los molinos hasta la costa rocosa de abajo. Hoy, la extensión total de la operación masiva se revela durante la marea baja en unos 80 acres de playa artificial que se extiende por casi dos millas a lo largo del canal Gastineau.

Anclada firmemente en la arena y todavía en pie como centinela en la extensa playa, se encuentra la casa de bombas de agua salada recientemente techada de la mina que proporcionaba agua para la protección contra incendios y la molienda.

El derrumbe de la mina Treadwell el 22 de abril de 1917 mereció titulares de primera plana en los periódicos de todo el país. Gran pérdida de minas en Alaska (Washington Post); Ricas minas de Alaska puestas fuera de operación (República de Arizona); Uno puede estar muerto en el desastre de Treadwell (Oregon Daily Journal); Las minas están destrozadas (Seattle Star); El océano se traga las minas de oro de Alaska (Diario de Ithaca).

[Douglas conmemora el centenario del derrumbe de la mina Treadwell]

Los relatos publicados del desastre señalaron que:

Un derrumbe superficial, a lo largo de una falla, en un enorme rebaje elaborado, que permitió que las aguas del canal Gastineau entraran en los trabajos inferiores, obligó al abandono del Alaska Treadwell a la medianoche de anoche.

Un estudio geológico del sitio había revelado una línea de falla que cruzaba algunos de los trabajos subterráneos. Esto, junto con la inestabilidad de los pilares de roca subterráneos extraídos y una marea extremadamente alta, resultó en la falla de las estructuras de la mina que condujo al colapso. Los signos de problemas se habían notado años antes.

El suelo se movía activamente en febrero de 1917, pero se calmó hasta el 4 de abril cuando aparecieron grietas alrededor del Natatorium (piscina). El 20 de abril, cuando los carpinteros estaban reparando el Natatorium debido al movimiento del suelo anterior, la superficie alrededor del edificio comenzó a caer rápidamente.

En la noche del 21 de abril, el agua del Natatorium comenzó a desaparecer. A las 11:00 p. m., un trabajador que salía del Treadwell Club escuchó un torrente de agua y descubrió un arroyo que desembocaba en un agujero de 15 pies de ancho y 30 pies de profundidad. Una marea creciente e inusualmente alta del canal Gastineau se sumó al torrente y, a las 11:15 pm, sonó la alarma para evacuar las minas.

Dos horas después de que se diera la alarma, 350 mineros subterráneos estaban a salvo en la superficie. Se desconoce el paradero de un minero. En menos de cuatro horas, las aguas impulsadas por la marea llenaron las minas Treadwell, 700-Foot y Mexican. Ready Bullion fue la única mina que se salvó debido a un nuevo mamparo de hormigón en el túnel que la conecta con la mina mexicana. Aproximadamente 45 millas de las minas 60 millas de túneles se inundaron en el desastre.

De los 1.000 hombres empleados en las cuatro minas el 21 de abril, solo los 150 que habían trabajado en Ready Bullion mantuvieron sus trabajos. Muchos de los hombres casados ​​fueron transferidos a otros departamentos de Treadwell que todavía estaban en funcionamiento, incluido el taller de maquinaria y la fundición, y algunos obtuvieron trabajos en la mina Alaska Juneau. En unos pocos días, 500 hombres encontraron trabajo, pero la mayoría de los mineros solteros se mudaron. Las grandes fábricas de sellos de 240, 300 y 700 fueron demolidas después del derrumbe. El molino mexicano continuó procesando mineral de Ready Bullion hasta que cerró en 1922.

En su libro Treadwell Gold, Sheila Kelly hace referencia al relato de un testigo ocular del derrumbe:

A la una y cuarto de la madrugada, el pequeño grupo que estaba en vigilia observó cómo el suelo alrededor del natatorio y la sala de incendios se deslizó hacia un lado, luego con grietas, gemidos y ruidos de tablas rotas cayó directamente hacia las entrañas de la mina.

Finalmente, a las dos y cuarto de la madrugada, después de otra erupción en el sitio del derrumbe, un géiser de agua salada de doscientos pies salió disparado de la parte superior del pozo central. La exhibición de chorros continuó durante cinco minutos completos antes de detenerse, como fuegos artificiales que anuncian un final. Después de tres horas y media angustiosas, la mina estaba llena. En esas cuarenta y cinco millas de pozos de mina y galerías que subyacen a la ciudad a una profundidad de dos mil trescientos pies, esos antiguos bolsillos geológicos que arrojaron diez millones de toneladas de mineral aurífero se llenaron con tres millones de toneladas de agua de mar.


Paulette Simpson es la presidenta de la Sociedad de Preservación y Restauración Histórica de Treadwell.