Seleccionar página

Por Mary F.Wilson

Por el Imperio Juneau

Hace poco vi una enredadera marrón engancharse a un pequeño abeto justo afuera de mi ventana. Las enredaderas marrones suelen buscar invertebrados moviéndose verticalmente por el tronco de un árbol, enganchando sus pequeñas garras afiladas en la aspereza de la corteza. De hecho, saltan hacia arriba, moviendo ambos pies al mismo tiempo, mientras el cuerpo está sostenido por la cola. Las dos plumas centrales de la cola son fuertes y algo puntiagudas, aunque las plumas exteriores de la cola tienen puntas más suaves. La cola es esencial para la locomoción ascendente de las enredaderas.

Esa observación elemental me hizo pensar de manera más general en las colas de los pájaros. Sus colas están hechas de plumas sostenidas por una estructura ósea compuesta por vértebras de la cola fusionadas. Las colas plumosas son obviamente importantes en la locomoción aérea y la maniobrabilidad; ese papel ha sido bien estudiado y lo vemos fácilmente cuando observamos águilas o gaviotas volando de un lado a otro. Pero aquí quiero centrarme en algunos usos particulares de la cola que tienen funciones especiales, como las que se ven en la enredadera marrón.

[Estaban en camino de romper récords de precipitaciones de verano]

Al igual que las enredaderas marrones, nuestros pájaros carpinteros trepan los troncos de los árboles saltando hacia arriba mientras están sostenidos por una fuerte cola. Las plumas fuertes y puntiagudas de la cola también son muy importantes cuando el pájaro carpintero está excavando una cavidad, apuntalando el cuerpo mientras el ave martilla. Los pájaros carpinteros de tres dedos tienen plumas centrales de la cola especialmente fuertes, lo que les permite retroceder de puntillas y poner todo el cuerpo detrás del golpe. En contraste, los chupasavia excavan principalmente usando solo movimientos de cabeza y cuello, y las plumas centrales de su cola no son tan robustas.

Tanto las enredaderas como los pájaros carpinteros mudan las plumas de la cola en un patrón inusual. Se dice que la mayoría de las aves arrojan las centrales antes que las exteriores. Pero las enredaderas y los pájaros carpinteros conservan las centrales hasta que las nuevas externas hayan vuelto a crecer por completo, para mantener al menos algo de apoyo en la cola para sus actividades de escalada mientras crecen las nuevas plumas centrales de la cola.

El pequeño insectívoro aéreo llamado Vauxs swift (y su pariente oriental, el vencejo de chimenea) no puede posarse en las ramitas. Sin embargo, se adhiere bien a superficies verticales como el interior de árboles huecos (o chimeneas) donde anida. Ayudando a la adherencia vertical están las plumas de la cola con punta de espina que presionan contra las paredes, ayudando a sostener al ave en esa orientación.

En otras aves, levantar y extender el abanico de la cola hace que las aves se vean más grandes. Los pavos machos, por ejemplo, muestran sus colas extendidas cuando se hinchan y se pavonean para impresionar a las hembras y otros machos.

Un urogallo macho levanta el abanico de su cola durante la exhibición de tambores que anuncia la propiedad del sitio de exhibición y atrae a las hembras. El urogallo hembra puede usar un abanico de cola levantado cuando defiende una cría de polluelos.

Algunas aves han convertido las plumas de la cola en adornos sexuales. Los machos de algunos de los pájaros viudos africanos y de los whydahs tienen serpentinas en la cola varias veces más largas que el cuerpo aerodinámicamente algo desventajoso pero aparentemente atractivo para las hembras. De manera similar, los machos de ciertos saltarines en el neotrópico y aves del paraíso en Nueva Guinea tienen largas plumas decorativas en la cola con formas extrañas inútiles para volar.

[ Vistas brillantes en un día fresco y húmedo ]

Los faisanes de cuello anillado, nativos de Asia pero introducidos en otros lugares, tienen plumas de cola largas y coloridas que extienden, levantan y orientan hacia otra ave durante el cortejo o la intimidación de otros machos. Hay muchos tipos de faisanes en Asia, a menudo con colas elegantes, incluido, por supuesto, el faisán más grande y famoso de todos, el pavo real, nativo de la India pero domesticado en todo el mundo. ¡Todo ese hermoso color y brillo de la exhibición de la cola de un pavo real no está hecho en absoluto por las plumas de la cola! Las verdaderas plumas de la cola son cosas aburridas y rígidas que sostienen la llamativa exhibición desde atrás. La exhibición en sí está formada por las coberteras superiores de la cola y las plumas del cuerpo en la rabadilla que se han vuelto decorativas y largas. Quizás la cola verdadera más elegante pertenece a las aves lira de Australia. Los pájaros lira soberbios machos tienen colas enormes y ornamentadas que se usan en el cortejo. Algunas de las plumas son esponjosas, otras son nervudas y dos elaboradas forman la forma de una lira.

Los machos se exhiben en un montículo despejado en el suelo del bosque, levantando la elaborada cola y bailando, mientras imitan los sonidos de muchas otras aves. Esa exhibición es mejor vista y escuchada que solo imaginada; Los videos son fácilmente accesibles en Internet.

Quizás la cola verdadera más elegante entre las aves pertenezca a las aves lira de Australia, como la que se muestra en esta foto. (Banco Gordon / Wikimedia)

Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On The Trails es una columna semanal que aparece todos los miércoles.