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Los investigadores en Anchorage están trabajando para romper una nuez dura en forma de una deformidad en el pico que afecta a una gran parte de los carboneros de cabeza negra y otras aves en partes de Alaska, incluida la península de Kenai.

En el Centro de Ciencias de Alaska con sede en Anchorage, que está bajo el paraguas del Servicio Geológico de EE. UU., cuatro expertos han sido asignados al Proyecto de Deformidades del Pico. La investigación sobre las deformidades, que toman varias formas pero se clasifican principalmente como un crecimiento excesivo del pico, ha estado en curso desde 1999. Según el sitio web del Servicio Geológico de EE. UU. dedicado al proyecto, Alaska ha visto un aumento dramático en las deformidades en los últimos 10 años, sobre todo en carboneros de cabeza negra.

De hecho, desde que comenzaron los estudios, los investigadores han identificado más de 2,000 carboneros de cabeza negra deformados en el centro sur de Alaska, la concentración más alta de tales anomalías jamás registrada en una población de aves silvestres en cualquier lugar, según el sitio web. Se estima que las anomalías afectan a alrededor del 6,5 por ciento de los carboneros de cabeza negra y alrededor del 17 por ciento de los cuervos del noroeste, que se encuentran en Alaska y el noroeste del Pacífico.

Al igual que las uñas de los humanos, los picos de las aves crecen continuamente a lo largo de su vida y se desgastan con la alimentación y otros hábitos. En los carboneros de cabeza negra y otras aves afectadas por la deformidad, los picos simplemente crecen a un ritmo demasiado rápido para que las aves puedan seguirles el ritmo. Los picos deformados pueden manifestarse en un pico superior demasiado grande curvado hacia abajo o hacia un lado, un pico en el que se cruzan las mitades superior e inferior, un espacio entre el pico superior e inferior y un pico que ha crecido tanto que la punta se ha roto .

Mientras estudiaban carboneros cautivos, los investigadores descubrieron que la producción rápida de queratina parece ser el principal mecanismo del problema, y ​​algunas de las aves afectadas muestran un crecimiento de queratina a más del doble de la tasa normal, dijo Caroline Van Hemert, una de las investigadoras asignadas a el proyecto.

Van Hemert dijo que los carboneros afectados por los picos anormales también tienen tasas de mortalidad más altas, principalmente porque las dificultades para acicalarse y obtener comida les dificultan sobrevivir al clima frío.

Ciertamente pasa factura después del clima más extremo, dijo Van Hemert.

El biólogo de Pesca y Vida Silvestre Todd Eskelin del Refugio Nacional de Vida Silvestre de Kenai ha ayudado a Van Hemert y a otro personal del Centro de Ciencias de Alaska de Anchorage a recolectar muestras de aves localmente. Luego, los investigadores se ramificaron a otras aves y visitaron Seward, Soldotna, Valdez y Homer además del refugio. También observaron cuervos en una parte de Bridge Access Road, dijo Eskelin.

Básicamente, cuando comenzaron, se estaban enfocando en el carbonero de cabeza negra, dijo. Descubrieron que las aves en sí eran demasiado pequeñas para obtener los materiales que necesitaban.

Los investigadores han encontrado anomalías en el crecimiento en varias otras especies de aves, incluidos los cuervos comunes, las urracas de pico negro, los arrendajos de Steller, los pájaros carpinteros, los trepatroncos de pecho rojo y más. El crecimiento excesivo solo parece afectar a las aves adultas, lo que lleva a los investigadores a creer que, si las deformidades se transmiten a través de la genética, son latentes y no aparecen hasta que las aves alcanzan la edad adulta.

Las posibles causas incluyen anomalías genéticas, deficiencias nutricionales, contaminantes, enfermedades y parásitos. La investigación para identificar la causa exacta más de cerca está en curso, dijo Van Hemert. El equipo ha determinado que lo más probable es que la dieta no sea una causa importante del problema y pasará a utilizar pruebas genéticas para ver si la causa podría ser un virus. Por el momento, no usarán la genética para investigar si el problema es realmente hereditario, dijo.

Dado que el tamaño pequeño de las muestras de carbonero dificultaba las pruebas en el pasado, es pertinente que los investigadores vuelvan a realizar pruebas para detectar ciertos patógenos o virus que podrían estar causando las deformidades, dijo Van Hemert. Ninguno de los virus conocidos para los carboneros ha sido identificado como la causa, por lo que buscar uno emergente es el siguiente paso, aunque Van Hemert dijo que los virus son naturalmente difíciles de detectar porque son muy pequeños.

Es un poco como una aguja en un pajar, dijo. Necesita saber lo que está buscando con un contaminante.

La población de carboneros de cabeza negra parece estar bien por ahora, ya que un problema importante con una especie de ave resultaría en una disminución notable de la especie, dijo Eskelin.

No estamos viendo ese tipo de declive y hay una variación anual que nublaría cualquier declive menor, dijo.

Cosas como las duras condiciones climáticas durante el período de anidación de las aves y otros factores ambientales que cambian de un año a otro contribuirán a esa variación general de la población, dijo Eskelin.

La deformidad dificulta que las aves obtengan alimento. Bruce y Pamela Manley, que viven en el río Kasilof, han visto de primera mano las luchas causadas por los malos picos.

La pareja notó un carbonero de cabeza negra con el pico curvo revelador y le pidió a su amigo y fotógrafo, Ben Romig, residente de Cooper Landing, que le tomara una foto, dijo Pamela Manley.

Él (el pájaro) viene aquí todo el tiempo, dijo Bruce Manley. Construí un pequeño puesto de pájaros a unos tres pies fuera de nuestra ventana y tenemos una variedad de pájaros. Había notado ese pájaro en particular hace unas semanas.

El carbonero tiene que girar la cabeza hacia un lado para recoger los pedazos de comida para pájaros que caen del comedero a la nieve, dijo. Dada la desventaja de las aves, parece estar bien alimentada y ha reaparecido con frecuencia en el comedero de Manleys durante las últimas semanas.

Lo veo todos los días, algunos días la mayoría de las veces, dijo Bruce Manley. Los hemos estado alimentando todo el invierno, y están buenos, sanos y gordos.

El carbonero también puede usar su pico deformado para sacar pedazos de comida del comedero real antes de comerla, agregó. El entusiasta de las aves también vio uno que parecía tener un pico cruzado, pero dijo que no se acercó al comedero como el primer carbonero.

Eskelin dijo que si bien no ha habido una disminución notable en la población de carboneros de cabeza negra en la península, vale la pena tomarse en serio el problema.

Podría ser una indicación de un problema más grande y de mayor alcance, dijo.

Lo único que se debe sacar de esto es que, ya sea un problema de cambio climático o algo que esté sucediendo en nuestro bosque, sea cual sea esa condición, es un buen indicador de que estamos en un cambio climático y debemos estar atentos a este tipo de las cosas, dijo Eskelin. Debería ser una especie de bandera roja para las personas que son potencialmente serias.

Van Hemert dijo que el cambio climático no es algo que su equipo esté considerando como un factor importante en este momento.

En este punto, no tenemos evidencia que sugiera que esté relacionado con el cambio climático, dijo, y agregó que es preocupante ver aves que claramente luchan y no son saludables, y no sabemos por qué.

Para informar sobre el avistamiento de un ave con un pico deformado, visite el sitio web del Centro de Ciencias de Alaska en alaska.usgs.gov.

Megan Pacer es reportera del Peninsula Clarion. Puede comunicarse con ella en [email protected]