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El nieto Jackson sostiene una flor rosa que, si se ingiere, podría causar una caída de la presión arterial, vómitos y la muerte. En su otra mano, una ramita de sikshalden de flores blancas estaba cosechando para nuestra comunidad.

Mi papá, Jackson y yo nos detuvimos en el área de campamento superior de Salamander Creek. Caminamos por el sendero hasta el muskeg. Este pantano es accesible para niños y ancianos. El abuelo Mickey, también conocido como papá, se detiene para descansar y contar una historia.

De hecho, mi nombre favorito para el té de Labrador es té narrativo. El nieto Jackson y yo escuchamos. Después, entramos en el muskeg con botas y ropa de lluvia, ya que recoger té es un trabajo húmedo después de una lluvia.

Al otro lado del muskeg, florecen flores blancas y rosadas, perfumando la mañana de julio. Intenta no pisar las plantas, le digo a Jackson, aunque es imposible. El té de la Bahía de Hudson, le digo a Jackson, se llama sikshalden en lingt. Practicamos la palabra: Sick-shul-dean. Sikshalden es conocido por nombres como té de tundra, té de Labrador, té indio, té de pantano, té de pantano, té de St. James, té de Haida y más. De hecho, el té de Labrador pertenece a la misma familia que los rododendros y las azaleas.

[ Jaleas y mermeladas con té de Labrador ]

Caminamos con cautela, nuestras botas se hunden. Elijo una planta de flores rosadas y una planta de flores blancas, ambas creciendo cerca una de la otra. Tanto las plantas rosadas de aspecto similar, el romero de pantano (Andromeda polifolia) como el laurel de pantano (Kalmia microphylla subespecie occidentalis) son tóxicas. Examinamos uno rosa. Rosa, venenoso, digo. Fácil de recordar. Y hay blanco debajo y las hojas son un poco brillantes.

Luego, sostengo el de flor blanca y le doy la vuelta. Cojo una hoja. La parte superior es lisa, los bordes un poco doblados hacia abajo y debajo hay pelos de color naranja (oxidado) que actúan como una esponja que ayuda a retener la humedad del almizcle y la lluvia. Inspeccionamos la parte inferior. Una panza naranja es buena, digo yo. El vientre es bueno para hacer gelatina.

Jackson sostiene la flor rosa. Rosa venenoso, dice. Sostiene la ramita florecida blanca. Las flores blancas y el vientre anaranjado significan que es bueno. ¡Entiendo!

Jackson Pearson escucha una historia de su bisabuelo Mitchell Prescott. (Vivian Faith Prescott | Para el Capital City Weekly)

Recogiendo del parche

Caminamos hacia un parche grande, que crece en diferentes alturas. El té crece hasta varios pies de alto y tiene hojas estrechas de una pulgada, pero en climas más fríos, el té de Labrador crece más abajo formando una alfombra. Es especialmente adaptable y tolerante al fuego. Volverá a brotar de los tallos en un fuego de baja intensidad. Si un incendio destruye la parte superior, se regenera rápidamente a partir de las raíces y los rizomas, que a veces están a dos pies de profundidad.

El té de Labrador tiene un alto contenido de vitamina C y, a menudo, se usa como jarabe para la tos y el dolor de garganta. El té se usa para la gripe, problemas estomacales, espasmos musculares y para tratar los piojos. La gente lo usa para tratar la artritis, como un baño de té para el eccema y como tratamiento para la resaca. Además, se están estudiando las propiedades medicinales de las hojas y los tallos para determinar su capacidad antitumoral.

El té de Labrador no es seguro en cantidades grandes o concentradas, advierte Auntie Viv, experta en medicina tradicional, porque causa inflamación estomacal, vómitos, gastroenteritis, diarrea y más. Y no es seguro usarlo durante el embarazo o la lactancia. Es una medicina de uso común entre los pueblos del Ártico y las tribus de la costa noroeste.

Toco una planta larguirucha que florece con flores blancas y la jalo hacia nosotros. Jackson se inclina cerca. Arranco algunas hojas de la parte superior. ¿Ves cómo este es larguirucho y alto, y esos están llenos de hojas? Este debe ser podado.

Algunos recolectores evitan recolectar mientras el té está floreciendo, que suele ser de mayo a julio. Otros, como la tía Viv, hacen té con las flores blancas. A la gente le gustamos nosotros y los animales, le digo a Jackson, el caribú, el alce y las aves migratorias se alimentan del té. Incluso el viento ayuda a podar.

Mi regla es tomar solo unos pocos brotes nuevos de cada área, y cuando coseche hojas más viejas, no tome todas las hojas. Cosechamos una pequeña bolsa y luego nos subimos al camión y recorremos el camino de tierra en busca de otro almizcle. Más o menos una milla más adelante, un sasquatch llama nuestra atención. Se asoma amenazadoramente desde la línea de árboles, su forma de andar familiar se hizo famosa a partir de una conocida foto de Big Foot.

¡No puedo creerlo! exclama Jackson.

Tal vez la mascota de los Servicios Forestales ahora sea Big Foot, digo, riéndome.

Cosecha a la sombra de Big Foots

Salimos del camión y Jackson y yo cruzamos la zanja. No nos acercamos al Big Foot de madera grande, pero decidimos que este es un lugar interesante para cosechar. Mi papá se queda cosechando té cerca del borde del almizcle. Mientras elegimos, hablo sobre cómo los protocolos de cosecha difieren con cada tribu y, a veces, con cada familia. Sus parientes Chippewa cosechan de manera diferente a sus parientes Tlingit. Menciono que incluso nuestros parientes Smi usan el té.

Una escultura de madera de Big Foot observa desde la distancia en Wrangell. (Vivian Faith Prescott | Para el Capital City Weekly)

Después de unos cuantos mosquetes, hemos recogido un par de galones. Se pudrirá si se deja en una bolsa de plástico, por lo que debe secarse o congelarse. Séquelo en bolsas de papel en un lugar cálido o séquelo en una bandeja para hornear al sol o use un deshidratador. Pero si está demasiado húmedo, séquelo a baja temperatura en el horno. El té seco dura la mayor parte del año e incluso más. Desmenúcelo y póngalo en frascos para sazonar. A veces congelo el crecimiento de primavera y el té seco en pequeñas cantidades. Es importante destacar que compartimos con la comunidad, nuestros mayores, la tía que fabrica nuestros medicamentos, la hermana del clan que se mudó a Nueva Jersey, cualquiera que no pueda salir.

Hacer té es un arte, y existen varios métodos, pero hervir las hojas de té de Labrador libera alcaloides tóxicos, por lo que se recomienda verter agua hirviendo sobre las hojas y dejar reposar durante unos 5-10 minutos, no más. Úselo como té de hierbas y como especia para dar sabor a la carne. Mi familia usa ramitas detrás de las orejas en nuestros campamentos para mantener alejados a los insectos. Lo ponemos en jarras con agua y esparcimos las hojas por la mesa. Lo uso para lo que nos aqueja, lo troceo en panecillos y panes, y lo he usado en pesto y le agregaré una ramita para darle sabor al agua.

Cosechamos todo el año, dependiendo de nuestras necesidades. El té de Labrador es de hoja perenne, se mantiene verde en invierno y no pierde hojas. Esta adaptación permite que la planta se mantenga caliente en climas del norte y retenga la humedad. Así que la cosecha depende de las preferencias. El crecimiento de primavera tiene un sabor ligeramente diferente al crecimiento de otoño y las propiedades medicinales también son diferentes. El crecimiento de primavera tampoco tiene la parte inferior anaranjada, por lo que al identificarlo, asegúrese de mirar las hojas más viejas y observe el color de las flores, si corresponde. Cosechamos nuevos brotes pellizcando por encima de donde comienza el crecimiento porque la salud de las flores depende del crecimiento de los años anteriores. Los brotes inactivos están debajo de la junta.

En primavera, cuando camino en el muskeg, quiero acostarme y descansar en el aroma embriagador. En otoño, el aroma del té es profundo, amaderado y familiar. Es el olor de las hojas de té secas con el que muchos habitantes de Alaska crecieron.

Hay diferencias entre Labrador Tea y Bog Laurel en el muskeg que se puede aprender. (Vivian Faith Prescott | Para el Capital City Weekly)

El nieto Jackson, mi papá y yo caminamos, recogiendo y contando historias. Esta es nuestra ceremonia del té: recogemos los nuevos brotes en primavera y principios de verano y los viejos en otoño. Nuestra próxima excursión para tomar el té será pronto. Saldremos en Ds Ds Ydi/Niño Luna/Septiembre es cuando muchos recolectores tradicionalmente recogen el té de Labrador. También es el mes en que la comida empieza a escasear y hacemos con menos.

Cuando alguien recibe una pequeña bolsita de té seco, piensa en huellas hundidas en el pantano, en manos pequeñas y manos grandes trabajando juntas, en dedos arrancando hojas, en arrodillarse y tocar la tierra, en cuidar, en dar. El té de Labrador es un té para la comunidad.

Si lleva a un amigo, a un nieto o a un anciano, una historia de comunidad se entretejerá entre el musgo y el pino toro y eventualmente se sumergirá en el fondo de una taza a la hora del té.


La escritora y artista de Wrangell, Vivian Faith Prescott, escribe la columna Planet Alaska con su hija, Vivian Mork Yilk.