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Los gaviotines árticos que anidan cerca del glaciar Mendenhall (y alrededor de todo el Ártico) son campeones migrantes de larga distancia y se dice que tienen la migración regular más larga de todas las especies de aves. Vuelan desde las áreas de anidación de verano del Ártico y subártico a los océanos del sur alrededor de la Antártida para alimentarse durante el invierno (verano del hemisferio sur) y luego vuelan de regreso. Hacen este gigantesco circuito todos los años. Las distancias de vuelo promedio que cubren son enormes: una estimación es de aproximadamente 12,000 millas (ida) pero otra estimación encontró distancias de más de 22,000 millas en una ruta en zig-zag sobre el Atlántico.

A las pardelas de cola corta también les va bastante bien, volando hacia los mares de Bering y Chukchi (para alimentarse durante nuestros veranos) desde sus áreas de anidación en el sur de Australia. Las distancias recorridas se estiman en unas 9.000 millas de ida. Tanto las pardelas como los gaviotines árticos se alimentan en mar abierto y hacen escalas para alimentarse a lo largo del camino, llenándose de combustible para la siguiente etapa del viaje.

¡Las agujas de cola de barra son aún más notables! Estas son grandes aves playeras que anidan en la tundra en el oeste de Alaska y Eurasia. Se alimentan en aguas poco profundas en humedales ya lo largo de la costa. Los que anidan en Alaska vuelan a las aguas de Nueva Zelanda durante el verano austral (nuestro invierno) y luego regresan en la primavera. En el camino de regreso al norte, a menudo se detienen en el Mar Amarillo (entre China y Corea), un recurso que desaparece rápidamente debido al desarrollo de la costa por parte de China. Un pájaro recorrió más de 6,000 millas sin parar desde Nueva Zelanda hasta los humedales restantes del Mar Amarillo y luego recorrió otras 3,000 millas de regreso a Alaska. Aún más impresionante fue un agachadiza que hizo la migración hacia el sur directamente sobre el Océano Pacífico abierto, un viaje sin escalas (!) de más de 9,000 millas, ¡tomando alrededor de nueve días sin comer ni beber!

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¿Cómo es eso posible?

Estamos acostumbrados a la idea de que las aves migratorias acumulan mucha grasa antes de migrar, a veces duplicando su peso corporal, y algunas (como los charranes y las pardelas) pueden comer en el camino. Pero las agachadizas no pueden alimentarse en mar abierto. Engordan algo de grasa, por supuesto, pero eso no es todo lo que hacen: también pierden peso en varias partes del cuerpo: el sistema digestivo, el hígado y los riñones se atrofian, encogiéndose hasta una fracción de su peso anterior. La grasa y la proteína de esos órganos se reciclan y se utilizan como fuente de energía. Esto también reduce la carga alar o la carga transportada por el migrante (que no se alimenta).

Este truco para ahorrar peso también lo utilizan algunos otros migrantes de largas distancias, incluidas algunas otras aves playeras y pájaros cantores. Además, a medida que continúa la migración, las proteínas y las grasas de los músculos, incluidos los músculos de vuelo y el corazón, se metabolizan gradualmente y se utilizan como combustible para el viaje.

Lo fascinante es que cuando estas aves llegan a su destino, el tracto digestivo atrofiado y los órganos asociados se restauran a su tamaño y condición funcional anterior. La masa muscular perdida también se restaura. Las aves pueden apagar los órganos internos y volver a encenderlos.

Ese tipo de información tiene a algunos investigadores médicos pensando en una afección humana llamada caquexia, que es una pérdida dramática, potencialmente catastrófica, de masa muscular y grasa que a menudo ocurre junto con otras aflicciones, como ciertos tipos de cáncer, VIH o esclerosis múltiple. Si la investigación pudiera descubrir cómo las aves migratorias pueden apagar y luego restaurar los tejidos digestivos y reconstruir la masa muscular, podrían encontrar un medio para mitigar la caquexia en pacientes humanos. Eso es un largo camino en el futuro, pero es interesante y significativo que el conocimiento de las migraciones aviares aparentemente muy lejos de las salas de cáncer y los hospitales aún pueda contribuir a la salud humana.

Todavía queda una pregunta abierta: ¿cómo evolucionaron estas migraciones tan tremendamente largas?


Mary F. Willson es profesora jubilada de ecología. On The Trails es una columna semanal que aparece todos los viernes. Sus ensayos se pueden encontrar en línea en onthetrailsjuneau.wordpress.com.